Maram Kaire, le premier sénégalais nommé d’après un astéroïde

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C’est une première : un astéroïde du système solaire porte désormais le nom d’un Sénégalais, Maram Kaire. L’astronome de 42 ans a été honoré par l’Union astronomique internationale. Reconnaissance pour le Président de l’Association Sénégalaise pour la Promotion de l’Astronomie (ASPA). Il a beaucoup investi dans la promotion de la discipline et la vulgarisation de sa passion, menant récemment deux missions pour la NASA dans son pays.

Son nom est désormais gravé à jamais dans le système solaire. Les félicitations affluent sur son téléphone et sur sa page Facebook. Mais Maram Kaire, 42 ans, reste au sol. «  Je ne m’en rends toujours pas compte, j’accueille la nouvelle avec humilité dit-il calmement, derrière ses fines lunettes. Dans le salon familial, pas de cartes ni de télescopes. Juste une liste de son prix au grade de Chevalier de l’Ordre du Lion, reçu en février 2020.

Jusqu’à présent, l’astéroïde qui porte son nom était simplement numéroté » 35462 1998 DW 23 ». « Un objet sombre, invisible à l’œil nu Découverte en 1998 par l’astronome français Alain Maury, elle fait partie de la ceinture principale des corps célestes en orbite autour du soleil, entre les planètes Mars et Jupiter, et  » effectue une révolution complète du soleil en 4,36 années terrestres ».

Le système solaire intérieur.Le système solaire intérieur.
Le système solaire intérieur. © RF

Maram Kaire doit ce « rendez-vous » à l’initiative de confrères astronomes, astrophysiciens et planétologues, avec qui il a mené deux missions de la NASA – l’agence spatiale américaine – au Sénégal en 2018 puis en septembre 2020. Missions » occultation, couplée à l’utilisation de sondes envoyées sur les planètes du système solaire ».

Après l’accord du découvreur, un long processus s’ensuit au sein de l’Union Astronomique Internationale. «  J’ai découvert à cette occasion qu’il était nécessaire pour les hommes politiques d’attendre 100 ans après leur mort avant que leur nom ne soit associé à un objet du système solaire. Certains me disent que je peux faire de la politique maintenant ! Il cite un message du découvreur Alain Maury après la validation : Vous honorez l’astronomie, il est normal que l’astronomie vous honore ».

Passion d’enfance, réticences familiales

Née à Dakar en 1978, la passion de Maram Kaire pour l’astronomie a commencé à lire à l’âge de 12 ans. Patience dans l’azur, par l’astrophysicien Hubert Reeves, est son livre de nuit. Il passe des soirées à observer le ciel », beaucoup plus clair qu’aujourd’hui, il était moins pollué par la lumière « . À l’âge de 14 ans, il a commencé à fabriquer son premier télescope. Une vocation. «  J’ai compris dès le début que c’était ce que je voulais faire de ma vie, je me souviens avoir prié ».

Mais il faudra composer avec les réticences de la famille.  » C’était mal compris », se souvient-il, « les gens associaient l’astronomie à la météorologie, il y avait du ridicule, des gens qui disaient : « tu regardes les étoiles, tu deviens fou »…Et ici au Sénégal ça n’était pas du tout enseigné donc après le bac on a dû faire des compromis avec mes parents et surtout mon père Pour qui le domaine n’était pas adapté au marché du travail. Ce compromis sera informatique », l’épine dorsale de l’astronomie Suivre des études en ingénierie systèmes et réseaux en France.

Maram Kaire chez lui à Dakar le 1er juillet.Maram Kaire chez lui à Dakar le 1er juillet.
Maram Kaire chez lui à Dakar le 1er juillet. © Charlotte Idrac/RFI

Faire des vocations

Retour au pays en 2006, avec un seul objectif : les jeunes peuvent trouver sur place des cours et des infrastructures liées à l’astronomie. Avec d’autres passionnés, il fonde l’ASPA, l’Association sénégalaise pour la promotion de l’astronomie. Aujourd’hui compte » une centaine de membres et mille sympathisants « . Conférences dans les écoles, ateliers, organisation du festival «  Saint Louis sous les étoiles « Entre 2008 et 2015 » campagne « bus spatial », pour voyager à travers le pays… le but est de vulgariser l’astronomie auprès du grand public et de créer des vocations.

L’association organise également des séances d’observation du croissant de lune pour les fêtes religieuses islamiques. Une tache  » délicat », souligne Maram Kaire, dans un pays où différentes communautés ont régulièrement des interprétations différentes.  » La question concerne la foi, il faut agir avec une grande neutralité pour ne pas heurter les points de vue, et donner des informations scientifiques ».

« L’espace, un levier de développement »

En éducation, Maram Kaire prône une introduction importante aux sciences spatiales.  » Aujourd’hui, une partie du chapitre du programme de géographie à l’école est consacrée au système solaire, et il s’envole très rapidement « , Il regrette.

Les projets ont été initiés par Mary Teuw Niane, ancienne ministre de l’Enseignement supérieur, de la Recherche et de l’Innovation (2012-2019), dont Maram Kaire était conseiller technique. Dans un post sur les réseaux sociaux, le président Macky Sall félicite Maram Kaire et assure que « le gouvernement sera à ses côtés pour promouvoir l’astronomie ».


De son côté, Mary Teuw Niane écrit : « J’ose espérer que ce nouveau prix incitera notre pays à mener à bien les projets qu’il a soutenus, tels que l’Observatoire astronomique, le Planétarium, le Centre de construction des microsatellites et, en particulier, l’Agence astronomique sénégalaise. ».

« L’espace est un levier de développement » ajoute Maram Kaire. «  Pour l’éducation et l’enseignement à distance, la télémédecine, l’agriculture et les données satellitaires sont un problème majeur « . Alors, quand un astronaute africain est-il sur la lune ? » L’Agence spatiale de l’Union africaine envisage un programme spatial. Mais la priorité pour nos pays, comme le font déjà l’Algérie, le Nigeria, le Rwanda et bien d’autres, c’est la maîtrise de la technologie satellitaire. » répond l’astronome, « que nous pouvons produire nos propres satellites de communication, des satellites pour la recherche. Cela permettrait d’avoir un premier pied dans l’espace ».

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