CM – Comment Frisco s’est transformé en Sports City USA

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L’exurb de Dallas a construit son programme touristique autour de l’organisation d’événements sportifs de grande envergure, comme le match pour le titre FCS de samedi, dans le nord du Texas.

La chanson est par les légendes du pays Alabama. La ligne suivante (et le reste du titre) est « tu dois avoir un violon dans le groupe ». Mais à un moment donné au cours des douze dernières années, le succès de 1984 est devenu un hymne des éliminatoires du football universitaire, sans rien à voir avec Nick Saban, le Crimson Tide ou le College Football Playoff.

C’est plutôt la bande originale d’une scène annuelle de décembre dans le monde du football FCS (Football Championship Series), dans des stades comme Harrisonburg, Virginie (le siège de l’Université James Madison); Bozeman, Montana (État du Montana); et, surtout, Fargo, Dakota du Nord (État du Dakota du Nord). Ce dont les fans et les joueurs de ces villes rêvent chaque saison, c’est d’un voyage au Texas, plus précisément, une exurb du Texas à trente milles au nord de Dallas.

Dans la NFL, des athlètes comme Troy Aikman et Tom Brady sont payés pour dire « Je vais à Disney World » parce qu’ils ont gagné un Super Bowl. Dans FCS, entendre « If You’re Gonna Play in Texas (You Gotta Have a Fiddle in the Band) » signifie que vous avez atteint le match de championnat à Frisco, où il se joue depuis 2010.

Lorsque l’État du Montana a scellé sa victoire du 18 décembre contre l’État du Dakota du Sud en demi-finale du FCS, donnant aux Bobcats leur premier voyage vers le match pour le titre depuis 1984, c’était : « Si vous allez jouer au Texas. . . « 

À Fargo, où la tradition a commencé, l’État du Dakota du Nord a été si dominant que ses officiels peuvent parfois laisser tomber l’aiguille bien avant la fin du match de demi-finale. NDSU a remporté et remporté le championnat FCS tellement de fois – huit au cours des dix dernières années – que les fans du Fargodome connaissent chaque mot de la chanson. Certains ont composé de nouvelles paroles, comme « Si tu vas jouer au Texas/tu dois avoir le Bison dans le jeu. » Même le champion de l’année dernière, Sam Houston State, a joué la chanson à Huntsville après sa victoire en demi-finale contre le NDSU, très probablement pour troller ses adversaires.

Le match de championnat FCS n’est qu’une partie du paysage sportif de Frisco, qui s’appelle « Sports City, USA ». Visit Frisco, l’office de tourisme de la ville, a proposé pour la première fois la désignation marketing en 2017, mais Frisco s’est construit sur le sport depuis aussi longtemps qu’elle est une ville. Visit Frisco a commencé en 2003, date à laquelle l’équipe de hockey junior Texas Tornado et les ligues mineures de baseball Frisco Rough Riders (la filiale AA des Texas Rangers) ont commencé à y jouer. C’est également à ce moment-là que les Stars de Dallas ont fait de Frisco le site d’entraînement et les opérations de front office de la franchise de la LNH. Deux ans plus tard, l’équipe MLS du FC Dallas (anciennement le Dallas Burn) ouvrait son nouveau terrain à domicile, le Toyota Stadium, à Frisco. Et en 2016, les Cowboys de Dallas sont arrivés en ville avec « The Star », qui est en partie un stade couvert (pouvant accueillir 12 000 personnes), en partie un centre d’entraînement de la NFL, en partie des bureaux d’équipe et une attraction touristique à 100%. En cours de route, la population de Frisco est passée de 33 714 au recensement de 2000 à 207 748 en 2020.

« Le sport est une sorte de fil tissé dans chaque partie de notre ville », déclare Josh Dill, directeur des sports et des événements de Visit Frisco. « Dans beaucoup d’autres villes, les gens aiment leur sport. Mais ce n’est pas comme un pilier de la communauté.

Frisco a l’impression d’être à la fois un parc à thème et un parc de bureaux d’entreprise, où les attractions ainsi que les entreprises sont principalement consacrées au sport. La Conférence de Southland, qui jusqu’à cette saison était la principale conférence FCS et intermédiaire de basket-ball de l’État, y a déménagé son siège social de Plano en 2006. (Diverses vagues de réalignement de la conférence ont perturbé l’ordre hiérarchique entre les programmes sportifs plus petits de la division I du Texas.)

« Nous savions que c’était une communauté centrée sur le sport qui était en mouvement et en pleine croissance », a déclaré le commissaire de Southland, Tom Burnett. « Et assez catégorique sur le sport en tant que problème de qualité de vie. »

À l’époque, Burnett devait se rendre à Chattanooga, Tennessee, la plupart des années pour assister au match de championnat FCS. Mais peu de temps après s’être installés à Frisco, lui et son fils ont assisté à un match de la Coupe MLS au Toyota Stadium (alors appelé Pizza Hut Park) et se sont rendu compte qu’il était assis dans une salle de 20 500 places qui était parfaite pour les foules du FCS. Le match de championnat annuel avait lieu sur le terrain de l’Université du Tennessee sur le terrain de Chattanooga depuis 1997, mais lorsque la NCAA a commencé à accepter les offres pour les droits d’hébergement de l’événement, le Southland (qui sert d’hôte officiel), Visit Frisco (représentant la ville ) et le FC Dallas (qui gère le stade) ont fait équipe sur un terrain. Le jeu est au Texas depuis 2010, avec plusieurs renouvellements de contrat presque automatiques (il est actuellement bloqué dans Frisco jusqu’en 2026 au moins).

Burnett se souvient avoir dû expliquer lors de ces premières réunions que Frisco n’était pas San Francisco. Mais Dill, qui a rejoint Visit Frisco en 2016 après avoir occupé des emplois similaires à Fort Worth et Lubbock, a découvert que le baratin n’était plus nécessaire.

Maintenant, les dirigeants de l’équipe et de la ligue rencontrant le personnel de Visit Frisco disent :  » Non, non, non. Nous savons exactement de quoi vous venez », note Dill. « Si vous êtes un passionné de sport, vous avez entendu parler de Frisco et savez au moins un peu ce qui s’y passe. » Les amateurs de sport connaissent peut-être même mieux Frisco que la ville où jouent réellement les Cowboys de Dallas et les Rangers du Texas. À la grande irritation des habitants et des dirigeants d’Arlington, leur ville est souvent identifiée à tort comme Dallas.

Depuis 2017, le Toyota Stadium a également son propre jeu de bowl FBS, le Frisco Bowl, qui a récemment présenté l’inclinaison de décembre entre l’Université du Texas à San Antonio et l’État de San Diego. Le site est également intervenu pour accueillir des matchs de bowl inattendus (en raison des annulations de COVID-19 et des changements d’horaire) au cours de chacune des deux dernières saisons – un New Mexico Bowl déplacé entre Hawaï et l’Université de Houston, suivi du Frisco complètement improvisé de cette année. Football Classic avec Miami (Ohio) et North Texas.

Le FC Dallas appartient à Dan et Clark Hunt, dont la famille possède également les Chiefs de Kansas City ; leur père Lamar, bien sûr, a commencé les Chiefs en tant que Dallas Texans dans la Ligue américaine de football, a joué au football à SMU et a joué un rôle à vie au Cotton Bowl (Hunt est décédé d’un cancer de la prostate en 2006).

« Mon père était un grand fan de football universitaire, et il aimait avoir ces matchs qui se déroulent dans différents lieux », a déclaré Dan Hunt. « Il était si fier d’avoir régulièrement des matchs de football universitaire à Arrowhead [à Kansas City], et il m’a mis au défi, ainsi que mon frère Clark, d’apporter plus de football universitaire au Toyota Stadium. »

Avec le championnat FCS, Frisco aspire à organiser l’événement un peu comme un jeu de boules, avec une semaine de fanfare et de promotion, et un peu comme les College World Series de baseball à Omaha, Nebraska. Une tradition s’est installée à Frisco pour donner des chapeaux de cow-boy à tous les joueurs du match pour le titre, bien que les joueurs de l’équipe du Montana State de cette année aient déjà le leur (ils viennent de l’État où se déroule Yellowstone, après tout).

En cours de route, Frisco est également devenu un terrain pour une équipe. Les fans de football universitaire dans des endroits comme Huntsville ou Nacogdoches ne sont pas moins passionnés par le sport que les fans de College Station ou de Lubbock – ils sont juste moins nombreux et leurs écoles ont moins de boursiers, des budgets plus petits et une concentration plus régionale. Mais l’État du Dakota du Nord est pratiquement une équipe FBS ; ou, du moins, « l’Alabama de FCS ». Il n’a pas à rivaliser avec les programmes FBS de l’État pour les fans, l’argent ou les recrues, et il aurait probablement neuf championnats sur dix si la saison dernière n’avait pas été retardée en raison de la pandémie de coronavirus, ce qui signifiait un quart-arrière vedette Trey Lance se dirigeait déjà vers la NFL lorsque les Bison ont fait leur course en séries éliminatoires (il a été repêché au troisième rang par les 49ers de San Francisco). La saison précédente, lorsque Lance a mené les Bison à une victoire sur James Madison lors du match de championnat FCS, il est devenu le troisième quart-arrière de l’État du Dakota du Nord, après Carson Wentz et Easton Stick, à traverser Frisco avec les Bison en route vers la NFL.

La plupart des saisons, les fans de l’État du Dakota du Nord achètent des billets pour le match pour le titre bien avant le début du match, confiants que leur équipe sera là. Encore plus de fans font le voyage, même s’ils n’ont pas de billets. Et beaucoup viennent en voiture. L’école a sa propre application Bison Tracker pour que les fans puissent tracer le voyage des supporters au sud de Fargo, et Frisco et Texas figurent en bonne place dans Bison merch.

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Les fans agitent également le drapeau du Texas lors des matchs à domicile de l’État du Dakota du Nord, et au moins un acte de profanation a déjà eu lieu : le Lone Star avec un contour de couleur verte NDSU du Texas et le logo Bison superposé dessus.

Les Dakotas du Nord connaissent peut-être mieux Frisco que la plupart des gens du nord du Texas. Selon Mike McFeely du Forum, le quotidien de Fargo, les supporters de Bison sont pratiquement des habitués du Rudy’s Country Store et du BBQ à côté du Toyota Stadium, ainsi que des « endroits incontournables à Frisco et à Plano voisin comme Scruffy Duffies, Twin Peaks , Ringo’s, Wild Pitch et Tight Ends. Les fans de McFeely et NDSU ont été témoins du boom de Frisco de près, avec le point de vue unique de ceux qui ne visitent (principalement) qu’une fois par an.

« En janvier 2012, lorsque la NDSU a fait son premier voyage au match pour le titre ici, vous pouviez regarder du stade à l’est vers Frisco d’origine, une ancienne ville agricole et ferroviaire, et voir un espace ouvert », a écrit McFeely. « Maintenant, c’est l’étalement urbain. Il y a un Holiday Inn Express, un Candlewood Suites, un complexe d’appartements en briques de quatre étages.

« Ils l’appellent » Fargo South « pour une raison », explique Burnett de la Southland Conference. « Honnêtement, je ne suis pas sûr qu’il reste beaucoup de monde à Fargo, quand nous jouons à ce jeu ici. C’est comme les vacances de printemps : tout le monde vient, et ils montrent en quelque sorte à tout le monde, c’est comme ça qu’on se rabat. C’est ainsi que vous soutenez votre équipe. C’est comme ça qu’on voyage.

Le match de championnat de samedi sera un peu différent cette année à cause de COVID, comme l’a rapporté Matt Henson du Forum. Mais même le jour de janvier le plus froid dans le nord du Texas est toujours essentiellement Cancún pour les Dakotas du Nord. Les températures devraient descendre jusqu’à -19 à Fargo ce week-end, tandis que la température prévue pour samedi à Frisco est d’un doux 61. Le temps nous dira si le Bison ajoutera un neuvième titre au trophée du programme, mais de toute façon, le week-end est une autre victoire pour Sports City USA.

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