CM – Critique : ‘Power of the Dog’ réaffirme la maîtrise de Jane Campion et révèle une nouvelle facette de Benedict Cumberbatch

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Phil Burbank est un éleveur des années 1920, un cavalier né et un meneur d’hommes talentueux. C’est aussi un sadique, un maître de la violence psychologique et, interprété par un Benedict Cumberbatch monstrueux et fascinant, l’un des personnages les plus effrayants que vous puissiez rencontrer dans un film cette année. Pour autant, il est peut-être moins effrayant que fier, se délectant de sa domination sur la terre et ses créatures grandes et petites. Il est particulièrement fier d’avoir le don de la vue, une capacité à voir des choses que les autres ne peuvent pas, comme la vision étrange et insaisissable projetée par les ombres dans les collines près de son ranch du Montana. « Il y a quelque chose là-bas, n’est-ce pas ? demande l’un de ses hommes. Phil répond: « Pas si vous ne pouvez pas le voir, il n’y en a pas. »

Le mystère du visible et de l’invisible est au cœur de « The Power of the Dog », l’adaptation brillamment interprétée et insidieusement captivante de Jane Campion du roman de 1967 de Thomas Savage. Comme ce livre, il repose sur plusieurs surprises soigneusement dissimulées, ce que le discours contemporain appellerait des spoilers mais qui sont mieux compris comme d’ingénieuses astuces de perception. Il y a tellement de choses à voir dans ce film, avec ses courses de bétail au lever du soleil contre un ciel gris sombre et des paysages escarpés. (La majestueuse cinématographie d’Ari Wegner demande à être vue dans l’un des cinémas où le film sera diffusé avant sa sortie sur Netflix le 1er décembre.) Mais il y a aussi beaucoup de choses cachées à la vue de tous, y compris que ces sauvages du Montana étaient en fait tourné dans la Nouvelle-Zélande natale de Campion, ce qui semble curieusement approprié dans un film sur la nature trompeuse des apparences.

À première vue, Phil et son frère, George (Jesse Plemons), sont un modèle de fonctionnalité fraternelle, gérant leur ranch en l’absence de leurs parents citadins (Frances Conroy et Peter Carroll). Leurs différences sont prononcées et, pour la plupart, complémentaires. Dans un film où les chiens sont à la fois des travailleurs essentiels et des symboles puissants, Phil est clairement un alpha : comme son mentor vénéré, Bronco Henry, dont il s’accroche à la mémoire comme un talisman, c’est un homme de la terre, qui se salit et se saigne les mains et laver qu’occasionnellement dans une rivière voisine. George, que Phil appelle « fatso », est son opposé gentleman, toujours fraîchement lavé, soigneusement habillé et toujours poli. Les deux partagent une intimité fraternelle sans fioritures, mais l’air entre eux est chargé de tension, le sentiment tacite que même la moindre secousse pourrait faire s’effondrer leur dynamique fragile.

Cette secousse arrive lorsque les frères Burbank et leurs hommes s’arrêtent dans une auberge et un restaurant dirigés par une veuve nommée Rose Gordon (Kirsten Dunst) et sont servis par son fils à la voix douce, Peter (Kodi Smit-McPhee). Dans une chaîne d’événements qui se déroulent avec une tension modulée de manière exquise, Phil jette un coup d’œil aux décorations de fleurs en papier finement découpées sur la table du dîner – et au jeune homme aux manières élégantes et élégantes qui les a conçues – et déchaîne une série d’insultes. L’attaque foudroyante de son fils fait fondre Rose en larmes, que George est là pour essuyer. Rapidement mais sincèrement, sa consolation devient quelque chose de plus, et les deux sont bientôt mariés – une décision qui exaspère Phil, en partie parce qu’il sait qu’il n’a que lui-même à blâmer.

Campion a judicieusement réduit le texte de Savage – le premier mari de Rose, toujours en vie dans les premiers chapitres du roman, est mort depuis quatre ans au début du film – et a divisé le récit avec des ruptures de chapitre qui accélèrent plutôt que segmentent son élan grandissant. L’histoire bat son plein lorsque Peter se rend à l’université pour étudier la médecine et que Rose emménage dans le ranch de Burbanks, où George fait ce qu’il peut pour qu’elle se sente chez elle et Phil fait le contraire. Campion connaît une chose ou deux sur les nouvelles mariées dans un environnement hostile, et les admirateurs de son triomphe de 1993, « The Piano », peuvent sourire lorsque George achète pensivement un baby grand à Rose en cadeau. (Les fans de Dunst et Plemons, un vrai couple, seront également réchauffés par les moments de bonheur éphémères que Campion leur accorde dans leur mariage à l’écran.)

Mais l’amour de Rose pour le piano est étouffé, ainsi que son esprit, alors que la présence tranquillement dominatrice de Phil se répand dans la maison comme une vapeur toxique, remplissant ses espaces sombres et caverneux jusqu’à ce qu’ils se sentent aussi vastes et instables que les prairies environnantes. En un sens, Campion, digne lauréate du prix du réalisateur au récent Festival international du film de Venise, bouleverse les conventions de son genre présumé. « Le pouvoir du chien » est un thriller psychologique sous les traits d’un western, et peut-être une histoire d’amour sous les traits d’un thriller psychologique. Tout y est, des détails épars et enveloppants de la conception de la production de Grant Major aux dissonances angoissantes de la partition de Jonny Greenwood, dirige notre attention vers l’intérieur.

Ses paysages les plus marquants sont peut-être les visages de ses quatre comédiens extraordinaires. La caméra s’attarde sur le mélange de prudence et de réserve en jeu dans les traits maigres et délicats de Smit-McPhee, qui peuvent cacher beaucoup de choses, et aussi le mélange de décence et d’impuissance dans le visage plus doux de Plemons, qui ici ne cache presque rien. Dunst, quant à lui, transforme son visage en un masque de douleur et de désolation alors que Rose rétrécit sous le poids des humiliations en série de Phil et sombre dans l’alcoolisme, prenant part à l’alcool qu’elle avait désavoué auparavant. (Le film commence en 1925, un an avant que le Montana ne devienne le premier État à abroger l’application de l’interdiction.)

Et puis il y a Cumberbatch, aussi magnétique en gros plan à cheval qu’en gros plan rougeoyant. Le rude frontiersman n’est pas le premier rôle dans lequel vous pourriez jouer un acteur connu pour son élégance rasée et sa diction de maître d’école britannique, mais Cumberbatch, dans une performance qui fusionne intelligence d’acier et physique intrépide, vous fait vous demander pourquoi personne n’y a pensé plus tôt. Et pourtant, il puise autant dans l’histoire de son propre écran qu’il semble s’en éloigner. Vous avez une idée de cela lorsque Phil fait un premier discours le comparant, lui et son frère, à Romulus et Remus; il est plus érudit que ne le laissent paraître ses jambières, ses éperons et ses habitudes grossières, ce qui est en soi inquiétant. Son dégoût pour Rose et Peter semble provenir de quelque chose de plus profond et de plus vindicatif que l’ignorance standard des voyous.

Mais cette vindicte semble reculer – ou est-elle en train de s’approfondir ? – quand Peter revient de l’école pour rendre visite à sa mère et, contre toute attente, commence à tisser une étrange parenté avec son ancien bourreau. Phil prend-il le jeune homme sous son aile par changement d’avis ou garde-t-il simplement son ennemi proche ? L’ambiguïté du motif est fascinante ; pour la première fois, il semble avoir rencontré quelqu’un dont le regard pourrait être aussi pénétrant que le sien. Peter ne coupe plus de fleurs en papier ; il disséque de petits animaux pour ses études, avec l’impartialité clinique qu’exige sa profession. La précision de ses mouvements peut vous rappeler la dextérité chirurgicale de Phil alors qu’il tresse une corde – une tâche qui nécessite force et endurance, mais aussi délicatesse et coordination. C’est aussi une belle métaphore visuelle de la façon dont les fils de cette histoire sont étroitement liés, inexorablement.

C’est cette attention presque tactile aux détails qui rend la signature de Campion si distincte, en particulier dans un genre plus enclin au balayage d’ensemble. Elle a toujours été particulièrement sensible aux mains et au travail manuel de ses personnages : l’habileté virtuose avec laquelle Holly Hunter chatouille les ivoires dans « The Piano », mais aussi l’ardeur avec laquelle les doigts d’Abbie Cornish serrent une lettre d’amour dans la ravissante romance du XIXe siècle. « Étoile brillante. » Campion a passé sa carrière à sonder les mondes intérieurs complexes de ces femmes et d’autres, donnant une expression vivante aux désirs qu’elles sont souvent obligées de subsumer ou de réprimer. Il n’est pas surprenant que sa perspicacité dans les codes noueux et les contradictions de la masculinité américaine ne soit pas moins perçante.

« The Power of the Dog » est le premier long métrage de Campion depuis 11 ans depuis « Bright Star » (elle a co-réalisé et co-écrit deux saisons de la série dramatique policière « Top of the Lake » dans l’intervalle), et il marque un retour triomphal à la forme, un pari nerveux qui devient une réaffirmation de sa maîtrise. Cette étendue du Montana est peut-être un nouveau territoire géographique, mais rien dans ses mystères et ses courants sous-jacents ne semble étranger à un cinéaste qui a toujours été le plus à l’aise en plein air.

Campion gère l’histoire avec une précision de boîte de puzzle, mais la puissance de ce film va au-delà de son complot d’horlogerie et de son dénouement surprenant et profondément satisfaisant. Il persiste dans ces moments de tension où Phil, si fier de sa prévoyance et pourtant si aveugle aux conséquences humaines, entrevoit trop tard ce qui se profile à l’horizon. Plus d’une fois, Campion l’encadre à travers une porte de grange ou une fenêtre, le piégeant contre un paysage qui semble soudainement aussi petit, aussi fini que lui. Il n’est plus terrifiant ; il est terrifié.

Note : R, pour le contenu sexuel bref/la nudité complète Durée : 2 heures et 8 minutes Lecture : commence le 17 novembre au Laemmle Playhouse 7, Pasadena ; Théâtre Los Feliz, Los Feliz; le Landmark, à l’ouest de Los Angeles ; Bay Theatre, Pacific Palisades; disponible le 1er décembre en streaming sur Netflix

Justin Chang est critique de cinéma pour le Los Angeles Times depuis 2016. Il est l’auteur du livre « FilmCraft: Editing » et est président de la National Society of Film Critics et secrétaire de la Los Angeles Film Critics Assn.

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