CM – Deandre Ayton est arrivé

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La patience porte ses fruits pour les Phoenix Suns. La tête de série n ° 2 dans l’Ouest a mis fin à sa sécheresse de 10 ans en séries éliminatoires cette année, a battu le champion en titre Los Angeles Lakers au premier tour et détient actuellement une avance de 1-0 sur les Denver Nuggets. Alors que la zone arrière All-Star des Suns de Chris Paul et Devin Booker sont des catalyseurs évidents pour le bond de l’équipe, elle peut tout autant au choix n ° 1 2018, Deandre Ayton, qui prend ses marques lors de ses débuts en séries éliminatoires.

De grandes attentes attendaient l’Ayton de 6 pieds 11 pouces lorsque Phoenix, semblant renverser la tendance de la NBA actuelle axée sur le périmètre, a pris le grand homme avec le premier choix il y a trois ans. Ayton a eu un impact immédiat au cours de ses deux premières saisons, mais cette année, avec Paul et Booker en tête de l’attaque des Suns, Ayton a récolté en moyenne le moins de points (14,4) et de touches (46,7) par match de sa jeune carrière. Malgré son plus petit rôle offensif, il s’est rendu plus précieux pour l’équipe, doublant presque ses victoires RAPTOR par rapport au remplacement de la saison précédente.

La combinaison de force, d’agilité et de toucher d’Ayton a fourni à Phoenix une présence intérieure en tant que coureur de jante. Ses 2 408 sélections au total en saison régulière n’avaient de retard que sur Rudy Gobert (2 832) et Nikola Vučević (2 453) dans la ligue. Depuis sa rédaction en 2018, Ayton se classe cinquième parmi tous les joueurs de cette catégorie, selon Second Spectrum.

Ses 280 choix dans la série des Lakers ont conduit tous les joueurs au premier tour et ont posé des problèmes clés à la ligne de front des champions en titre. Dans cet exemple du jeu 2, Ayton termine un double écran pour son coéquipier Cameron Payne, qui a sorti Marc Gasol de la peinture assez longtemps pour qu’Ayton puisse se glisser pour la finition intérieure :

Et dans cet exemple du jeu 3, Ayton aide à compléter un double écran pour Paul, qui attire l’attention d’Anthony Davis en sortant du choix. Il ne faut pas de temps à Ayton pour se glisser dans la peinture et terminer le lob sur une défense des Lakers qui regarde.

Le grand homme des Suns a terminé le premier tour avec un pourcentage de buts sur le terrain de 79,6 pour établir un record NBA en séries éliminatoires pour la meilleure note dans une seule série sur au moins 50 tentatives. Bien qu’il n’ait pas atteint les doubles chiffres lors des matchs 5 et 6 contre les Lakers, il a tout de même enregistré en moyenne 15,8 points et 10,7 rebonds lors de sa première série éliminatoire, devenant le plus jeune Sun à enregistrer 20 points et 10 rebonds en un seul match d’après-saison depuis Amar ‘ e Stoudemire en 2005.

Ayton est également devenu le premier centre à enregistrer 20 points et 10 rebonds en trois matchs consécutifs pour entamer une carrière en séries éliminatoires depuis que le Hall of Famer David Robinson l’a fait en 1990.1

Paul, qui mène une séquence personnelle de 11 apparitions consécutives en séries éliminatoires, a réfléchi à l’adaptation de son coéquipier de 22 ans aux séries éliminatoires : « Son équilibre et ce sont ses premières séries éliminatoires, le jeu devient vraiment intense, bruyant et des trucs comme ça. » Paul a déclaré après que Phoenix a remporté sa victoire au premier tour. « Mais il garde le cap, et c’est énorme pour notre équipe. »

The Point God a un penchant pour le développement de la chimie avec ses grands hommes, et cela a certainement été le cas à Phoenix. En saison régulière, Paul et Ayton ont combiné 1 360 pick and rolls – de loin le plus grand nombre de joueurs de la ligue parmi toutes les paires de joueurs – et ont marqué 1,046 points par chance. Trente-trois des 39 passes décisives de Paul via une passe de lob sont allées à Ayton cette année.2 Ces 33 marques sont à égalité pour le CP3 le plus à un coéquipier depuis qu’il a quitté les Lob City Clippers après la saison 2016-17, par Second Spectrum.

Ayton a un lien similaire avec le compagnon de la zone arrière de Paul. Booker est à égalité au 11e rang parmi tous les passeurs avec 215 lob au total depuis son entrée dans la ligue en 2015-16, et 45% (96 en tout) ont été à Ayton.

Les progrès d’Ayton en tant que protecteur de jante et défenseur ont été la clé de son émergence. Les Lakers ont eu du mal des deux côtés du ballon après la chute de Davis au premier tour, mais Ayton a posé des problèmes à quiconque en violet et en or tout au long de la série. Selon NBA.com, les Lakers au premier tour ont marqué beaucoup plus de points dans la peinture pour 100 possessions avec Ayton sur le banc (58,5) que sur le terrain (42,6).

Et même quand Davis jouait, Ayton le faisait travailler. Dans les jeux 1 à 3, Davis n’a tiré que 40 pour cent lorsqu’il était gardé par Ayton, dont 25 pour cent sur les sauteurs. À titre de comparaison, Davis a tiré plus de 45% sur les sauteurs lors de la course au titre des Lakers 2020.

Parmi les centres, Ayton ne traîne que Brook Lopez au total des sauteurs défendus cette saison. Bien qu’il ait permis à ses adversaires de tirer un sommet en carrière de 40% sur de tels tirs en saison régulière, il a amélioré ce chiffre à 31% lors de sa première manche en séries éliminatoires. Ayton a récemment déclaré à The Athletic qu’il voulait être «certifié comme le meilleur jeune centre bidirectionnel», et les Suns récoltent les fruits de son travail. Phoenix a terminé la saison au sixième rang du classement défensif, le meilleur classement de l’équipe en plus de deux décennies.

Jusqu’où Phoenix peut aller en séries éliminatoires peut dépendre de la croissance d’Ayton avec des infractions perturbatrices. Les Suns ont rarement du mal à marquer des points, donc Ayton a une grande valeur ajoutée aux efforts défensifs de l’équipe.

Lors du premier match de la série de deuxième tour des Suns, Ayton a affronté le MVP de la ligue Nikola Jokić, terminant avec un plus-moins de 13 en plus de marquer 20 points et 10 rebonds. Défensivement, Ayton a maintenu Jokić à 14 points sur un total de tirs de 6 contre 15, y compris une marque de 2 contre 8 sur les tentatives en dehors de la peinture. Au cours de la saison, le Joker, lorsqu’il est gardé par Ayton, ne tire que 26% de l’extérieur de la peinture, selon Second Spectrum.

« La clé de la série est de s’en tenir à ce que nous faisons », a déclaré Ayton à propos d’affronter Denver en demi-finale de la Conférence Ouest. « Vous savez, la défense est ce qui crée notre attaque. Nous savons que ce sera une équipe différente et un style de jeu différent, mais nous ne pouvons pas changer ce que nous faisons, et nous ne pouvons pas revenir en arrière. »

Denver et Jokić en ont pris note. Lorsqu’on lui a dit après le premier match que Jokić le considérait comme l’un de ses affrontements défensifs les plus difficiles, Ayton a répondu : « Wow. Il a dit que? C’est allumé.

Si l’ancre défensive de Phoenix continue de maintenir les choses en place, les Suns pourraient ne faire qu’un pas de plus vers la finale de la NBA.

L’exploit n’est pas seulement rare pour les centres : Paul Pierce (2002) est le seul autre joueur à avoir commencé sa carrière en séries de cette façon au cours des 50 dernières années.

James Jackson est un diplômé A&M de Floride de Fort Lauderdale, en Floride. Actuellement avec ESPN, il couvre la NBA depuis 2014, avec des travaux présentés sur ESPN.com, NBA International et SB Nation, entre autres plateformes. @JamesLamarJ

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