CM – Des « zombies » vieux de 24 000 ans ressuscités et clonés à partir du pergélisol arctique

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De minuscules zombies qui ont été gelés dans le pergélisol de l’Arctique pendant 24 000 ans ont récemment été ramenés à la vie et ont produit des clones dans un laboratoire en Russie.

Ces créatures robustes sont des rotifères bdelloïdes, ou animaux à roues, ainsi nommés pour l’anneau de poils minuscules en forme de roue qui entoure leur bouche. Les rotifères sont des animaux microscopiques multicellulaires qui vivent dans des environnements d’eau douce et qui existent depuis environ 50 millions d’années.

Les chercheurs ont précédemment découvert que les rotifères modernes pouvaient être congelés à moins 4 degrés Fahrenheit (moins 20 degrés Celsius) puis relancés jusqu’à 10 ans plus tard. Maintenant, les scientifiques ont ressuscité des rotifères qui ont gelé dans l’ancien pergélisol sibérien au cours de la dernière partie de l’époque du Pléistocène (il y a 2,6 millions à environ 11 700 ans). Une fois décongelés, ces anciens rotifères ont commencé à se reproduire de manière asexuée par parthénogenèse, créant des clones qui étaient leurs duplicatas génétiques.

Le pergélisol – un sol qui a été gelé pendant deux ans ou plus – peut préserver des instantanés de la vie (et de la mort) d’il y a des millénaires. Par exemple, une petite carcasse d’oiseau trouvée dans le pergélisol sibérien en 2020 avait 46 000 ans mais avait l’air « comme si elle était morte il y a quelques jours à peine », a rapporté Live Science précédemment. Un ours des cavernes congelé et momifié, également trouvé en Sibérie en 2020 et datant d’environ 39 000 ans, avait encore un nez noir charnu et une grande partie de sa fourrure.

Conserver une apparence réaliste après avoir passé des milliers d’années dans la glace est impressionnant. Mais certains types de plantes et d’animaux enfermés dans un ancien pergélisol ont réussi à faire quelque chose d’encore plus étonnant ; revenir à la vie d’un état gelé.

En 2012, des scientifiques ont décrit comment ils ont régénéré des plantes vieilles de 30 000 ans à partir de tissus de fruits immatures qui avaient été congelés dans le pergélisol sibérien, a rapporté Live Science cette année-là. Deux ans plus tard, les chercheurs ont repoussé de la mousse antarctique qui avait été bloquée par la glace en Antarctique pendant 1 500 ans. De minuscules vers appelés nématodes ont également été récupérés et ressuscités de l’ancien pergélisol dans deux sites sibériens : sur un site, les roches avaient environ 32 000 ans et dans l’autre, elles avaient environ 42 000 ans, a rapporté Live Science en 2018.

Et maintenant, davantage de « zombies » animaux congelés dans le pergélisol ont été ressuscités d’un état métabolique suspendu connu sous le nom de cryptobiose.

Les rotifères ont évolué pour utiliser la cryptobiose car la plupart d’entre eux vivent dans des habitats aqueux qui gèlent ou s’assèchent souvent, a déclaré Stas Malavin, chercheur à l’Institut des problèmes physico-chimiques et biologiques en science du sol à Pushchino, en Russie, et auteur principal d’une nouvelle étude décrivant les rotifères ressuscités.

« Ils suspendent leur métabolisme et accumulent certains composés comme les protéines chaperons qui les aident à se remettre de la cryptobiose lorsque les conditions s’améliorent », a déclaré Malavin à Live Science dans un e-mail. Les rotifères ont également des mécanismes pour réparer les dommages à l’ADN et pour protéger leurs cellules contre les molécules nocives appelées espèces réactives de l’oxygène, a expliqué Malavin.

Pour la nouvelle étude, les scientifiques ont collecté des échantillons de pergélisol en forant à des profondeurs de 11,5 pieds (3,5 mètres) sous la surface de la rivière Alazeya en Sibérie, où la datation au radiocarbone a montré que le sol avait environ 24 000 ans. Lorsqu’ils ont décongelé les échantillons, les chercheurs ont découvert des rotifères du genre Adineta à l’état cryptobiotique.

Tout d’abord, les scientifiques ont isolé et analysé les échantillons de pergélisol pour s’assurer qu’ils n’étaient pas contaminés par des micro-organismes modernes, selon l’étude. Pour ranimer les dormeurs gelés, « Nous mettons un morceau de pergélisol dans une boîte de Pétri remplie d’un milieu approprié et attendons que les organismes vivants se remettent de leur dormance, commencent à bouger et se multiplient », a déclaré Malavin.

Bien sûr, une fois que les survivants décongelés ont commencé à se cloner, les scientifiques ne pouvaient pas dire lesquels étaient anciens et lesquels étaient des nouveau-nés, car les rotifères étaient génétiquement identiques. Parce que les rotifères ne vivent généralement que pendant environ deux semaines, les scientifiques ont rassemblé leurs données à partir des clones de rotifères âgés de 24 000 ans, plutôt que des survivants de l’ère glaciaire eux-mêmes, a déclaré Malavin.

« Les organismes isolés vivants du pergélisol représentent potentiellement les meilleurs modèles pour la recherche en cryobiologie », et pourraient fournir des indices précieux sur les mécanismes qui permettent à ces organismes de survivre, a déclaré Malavin. Ces mécanismes pourraient ensuite être testés dans des expériences de cryoconservation avec des cellules, des tissus et des organes humains, a-t-il déclaré.

Cependant, cela ne signifie pas que les humains seront capables de reproduire de sitôt le sommeil congelé et la récupération des rotifères, a ajouté Malavin.

« Plus l’organisme est complexe, plus il est difficile de le conserver vivant congelé », a-t-il déclaré. « Pour les mammifères, ce n’est pas possible actuellement. »

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