CM – « Extatique et incroyablement nerveux »: à l’aube de la victoire des World Series, les fans des Braves ne sont pas prêts à célébrer

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Atlanta se souvient de Lonnie Smith, et 2e et 26 ans, et Jim Leyritz, et du concours Slam Dunk de 1988, et abandonnant 10 points en tête du premier, et Eugene Robinson, et une mouche « infield » qui a atterri au-delà du aéroport, et Kirby Puckett, et soufflant une avance de 3-1 NLCS dans la bulle. Atlanta se souvient de toutes ces blessures graves et bien d’autres, et c’est pourquoi – menant même trois matchs contre un dans les World Series 2021, un match d’un titre – Atlanta n’est pas à l’aise maintenant, même pas proche.

Les fans des Braves sont sortis de Truist Park samedi soir, étourdis d’espoir, surmontant le record de coups de circuit consécutifs de Dansby Swanson et Jorge Soler qui ont remporté une victoire de 3-2. Dans les minutes qui ont suivi la victoire, un bataillon d’agents de sécurité a fendu la foule comme un chasse-neige. En leur centre : John Smoltz, l’une des légendes des Braves des années 90, désormais diffuseur chez Fox Sports. La foule grandissante a acclamé Smoltz, levant leurs téléphones pour prendre des photos alors qu’il faisait signe et se dirigeait vers un ascenseur.

Il y a trente ans presque jour pour jour, Smoltz était la pièce maîtresse d’un jeu qui allait devenir un trope récurrent d’Atlanta : très bon, mais pas assez bon. Dans le septième match des Séries mondiales de 1991, Smoltz a lancé 7 manches 1/3 d’un brillant baseball sans but contre les Twins du Minnesota. C’était une performance emblématique, l’un des grands efforts de tangage de l’histoire du septième match. Le seul problème? Le gars qui a lancé le plus grand – Jack Morris, qui a lancé 10 manches sans but – était dans la pirogue adverse.

Ken et Michelle Anderson de Chattanooga, Tennessee, se souviennent de cette nuit-là, et tant d’autres l’aiment. Ils ont tous deux grandi en tant que fans des Braves – le grand-père de Ken l’a emmené à son premier match des Braves alors que Ken n’avait que deux ans, en 1969 – et ils ont affronté des équipes de Braves vraiment horribles. Ils ont regardé Smoltz monter dans l’ascenseur, et Ken, vêtu d’un maillot blanc Austin Riley, s’est permis un peu d’espoir.

« Nous sommes 3 à 1, nous n’allons pas en perdre trois de suite », a-t-il déclaré. Il s’arrêta un instant, puis les vieux doutes commencèrent à s’installer. « À moins que quelque chose ne tourne vraiment mal. Je suis définitivement confiant, mais en tant qu’Atlantiens, vous êtes toujours sur vos gardes.

Une enquête par chaîne de texte auprès des fans de longue date des Atlanta Braves a renvoyé des réponses qui résument la dualité des émotions d’Atlanta au bord d’un championnat des World Series:

« Atlanta en tant que ville pourrait vraiment profiter d’une victoire », a déclaré Ash Dhokte, un fan de l’équipe depuis 15 ans. Son jeune fils Neen, fan d’Albies et de Freeman, a exprimé sa confiance absolue dans le fait que les Braves gagneraient le cinquième match… même s’il pense qu' »il n’y aura pas autant de monde au match parce que c’est Halloween ».

En tant que franchise d’Atlanta, les Braves ont participé à six World Series : 1991, 1992, 1995, 1996, 1999 et cette année. L’équipe a un trophée, quatre défaites et un reste à déterminer. Atlanta a eu quatre occasions de remporter les World Series, deux matchs en 1991, deux en 1995. Ils ont perdu les deux matchs de 1991 par un total de deux points, et ils ont rebondi après une défaite du match 5 en 1995 pour remporter les World Series à domicile en match. 6. Depuis lors, ils ont accueilli de nouvelles générations de fans bénis sans aucun souvenir de ces premières catastrophes.

« Je suis extrêmement confiant », a déclaré Tucker Fowler, 21 ans, de l’Alabama, des perles recouvrant son maillot rouge des Braves. «Ces équipes n’étaient pas cette équipe. Cette équipe n’a pas de faiblesses.

Cette équipe ne porte pas non plus le souvenir des effondrements passés des World Series. Smoltz, Tom Glavine, Chipper Jones… ils ont joué à travers toutes ces défaites des années 90, chacune amplifiant la pression de la suivante. Mais Freddie Freeman avait deux ans lorsque Smoltz a perdu contre Morris en 1991. Dansby Swanson n’est pas né lorsque les Braves, passés de la glissade gagnante de Sid Bream en 1992, ont perdu en six contre les Blue Jays. Ozzie Albies n’était pas une lueur dans les yeux de ses parents lorsque Mark Wohlers a accroché une courbe à Leyritz et que les Braves ont perdu quatre matchs de suite contre les Yankees en 1996. Austin Riley était à peine à court de couches lorsque les Yankees ont remporté quatre autres victoires consécutives sur Atlanta en 1999. Les fans peuvent ressentir le poids d’une malédiction, mais pour les joueurs, ce sont les péchés de leurs ancêtres du baseball, pas eux.

Pour quelqu’un qui y est allé, cependant, la réalité est un peu plus tangible. Lorsqu’on lui a demandé à quel point il se sentait confiant avec une avance de 3-1, le manager des Braves, Brian Snitker, a soupiré l’un de ces soupirs de baseball à perpétuité fatigués et vus. « Je veux juste gagner [dimanche] », a-t-il déclaré. « Je ne sais pas à quel point je suis confiant. Je suis content que nous le soyons, très honnêtement. Je préfère être en haut de trois qu’en bas de trois, je suppose. Mais je suis là depuis trop longtemps pour prendre de l’avance sur moi-même.

Non loin de l’endroit où Snitker a parlé, dans le couloir sous les gradins de Truist Park, avec les familles des joueurs célébrant à quelques mètres de là, Kraig Guffey de Marietta a résumé l’état d’esprit des fans des Braves avec un mantra digne d’un t-shirt.

« Il n’y a pas de » confiance « pour un fan d’Atlanta », a-t-il déclaré, « mais il y a toujours de l’espoir. »

Jay Busbee est un écrivain pour Yahoo Sports. Suivez-le sur Twitter à @jaybusbee et contactez-le à [email protected]

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