CM – La Chine se déplace dans l’espace!

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La Station spatiale internationale ne sera bientôt plus la seule en orbite autour de plusieurs centaines de kilomètres de nos têtes. La Chine est en passe de conquérir l’espace. À cette fin, elle a lancé le premier des trois éléments de sa future station spatiale appelée «CSS» le jeudi 29 avril. La construction de cette station est prévue d’ici fin 2022 et devrait nécessiter l’envoi d’une dizaine de missions. Le module lancé jeudi n’est autre que le module central appelé Tianhe, qui se traduit par «Celestial Harmony». Ce sera la future maison des taïkonautes qui s’installeront dans la station.

Il s’agissait d’un missile Long-March 5B du centre de lancement de Wenchang sur l’île de Hainan (sud), selon la télévision de service public alimentée par CCTV. La station « constituera un pas en avant important dans les capacités spatiales de la Chine », a déclaré à l’Agence France-Presse Jonathan McDowell, astronome au Harvard Smithsonian Center for Astrophysics aux États-Unis. «Cela devrait leur permettre une présence humaine permanente dans l’espace et ainsi améliorer considérablement l’expérience de leurs taïkonautes. «  »

Il a été nommé en anglais CSS (pour « Chinese Space Station » et en chinois Tiangong « Heavenly Palace ») et est exploité en orbite terrestre basse (entre 340 et 450 km d’altitude). Semblable à l’ancienne station Mir russo-soviétique (1986-2001), la durée de vie prévue est de 10 à 15 ans. «Il servira de base à des opérations majeures: missions habitées sur la Lune, tourisme spatial, exploration spatiale, ou encore applications humaines concrètes», note Chen Lan, analyste sur GoTaikonauts.com spécialisé dans le programme spatial chinois …

Une fois terminé, le CSS devrait peser près de 100 tonnes. À titre de comparaison, il sera environ trois fois plus petit (en taille) que la Station spatiale internationale (ISS). D’une longueur de 16,6 m et d’un diamètre de 4,2 m, le module Tianhe introduit jeudi sera l’élément central de la future station ainsi que son poste de contrôle. Pour achever la construction du CSS, la Chine devrait démarrer une douzaine de missions d’ici la fin de 2022, dont certaines sont habitées, pour transporter et assembler les deux autres modules.

Aucun calendrier spécifique n’a été publié. Prochaines étapes cependant: un cargo, Tianzhou-2, devrait être lancé et amarré a priori en mai. Puis en juin, la mission habitée Shenzhou 12 est d’amener des taïkonautes à bord de ce CSS en construction. Avec le CSS chinois et l’ISS sous la direction de l’agence spatiale américaine (NASA), il y aura donc deux stations en orbite autour de la Terre. « Politiquement, cela symbolise le renforcement de la concurrence entre les États-Unis et la Chine », note Chen Lan.

Cependant, en raison de sa taille et de sa coopération internationale actuellement limitée, le radiodiffuseur chinois n’a pas les moyens de rivaliser avec l’ISS , «Ce qui est généralement plus sophistiqué et efficace, déclare Jonathan McDowell. Pékin a déclaré qu’il était ouvert à la coopération étrangère. Des scientifiques chinois et onusiens ont donc sélectionné des expériences de chercheurs étrangers à réaliser dans le futur CSS.

« Ces visiteurs réaliseront des expériences, mais ils seront davantage des touristes en tant que partenaires dans l’exploitation de la station, par opposition à , par exemple, le rôle le plus actif qui joue les astronautes japonais et européens sur l’ISS », note Jonathan McDowell. « La Russie et le Pakistan seront très probablement les premiers partenaires et pourraient être poursuivis par l’Agence spatiale européenne (ESA) », mais cette dernière collaboration est « très incertaine » car « le climat politique a beaucoup changé », note Chen Lan. concernant les tensions autour du Xinjiang et de Hong Kong.

Est-ce que les astronautes étrangers auront un jour accès au CSS? Peut-être, mais aucune chance d’y voir un Américain: une loi américaine interdit à la NASA d’avoir un lien avec la Chine. Le géant asiatique investit des milliards dans son programme spatial depuis plusieurs décennies pour rattraper les Européens, les Russes et les Américains. La Chine a envoyé son premier Taikonaut dans l’espace en 2003. Le pays a fait atterrir une machine de l’autre côté de la lune début 2019, une première mondiale.

L’année dernière, il a ramené des échantillons de la lune et complété Beidou, son système de navigation par satellite (concurrent du GPS américain). La Chine prévoit d’atterrir un robot sur Mars le mois prochain ou d’envoyer des humains sur la Lune d’ici 2030. Il a également annoncé qu’il établirait une base lunaire avec la Russie.

S’il y avait « SEULEMENT » dans l’espace! …

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