CM – L’administration Biden utilisera un bureau fédéral des droits civiques pour dissuader les États d’interdire le masquage universel dans les salles de classe.

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Le président Biden, intensifiant son combat avec les gouverneurs républicains qui empêchent les districts scolaires locaux d’exiger des masques pour se protéger contre le coronavirus, a déclaré mercredi qu’il avait ordonné au ministère de l’Éducation d’intervenir dans les États – y compris en engageant une éventuelle action en justice – qui ont décidé d’interdire le masquage universel dans les salles de classe.

M. Biden a déclaré qu’il avait demandé à Miguel Cardona, son secrétaire à l’Éducation, « de prendre des mesures supplémentaires pour protéger nos enfants », y compris contre les gouverneurs qui, selon lui, « donnent un ton dangereux » en émettant des décrets interdisant les mandats de masques et ont menacé de pénaliser l’école fonctionnaires qui les défient.

« Malheureusement, comme vous l’avez vu tout au long de cette pandémie, certains politiciens tentent de transformer les mesures de sécurité publique – c’est-à-dire les enfants portant des masques à l’école – en différends politiques pour leur propre gain politique », a déclaré M. Biden dans des remarques de l’Est. Chambre de la Maison Blanche.

Il a cité une récente réunion du conseil scolaire au Tennessee où les responsables de l’école et les partisans des masques, y compris les médecins et les infirmières, ont été chahutés et menacés après un débat sur le masquage.

« Nous n’allons pas rester les bras croisés pendant que les gouverneurs tentent de bloquer et d’intimider les éducateurs protégeant nos enfants », a-t-il déclaré.

Cette décision place le gouvernement fédéral au centre d’âpres débats locaux sur la manière d’atténuer le virus dans les écoles, tout comme la variante Delta hautement infectieuse alimente un pic de cas pédiatriques. Les Centers for Disease Control and Prevention recommandent que tout le monde dans les écoles porte des masques, quel que soit le statut vaccinal, afin que les écoles puissent reprendre l’enseignement en personne en toute sécurité. Une grande majorité de comtés à travers les États-Unis connaissent des taux de transmission « substantiels » ou « élevés » qui nécessitent le port d’un masque à l’intérieur même parmi les vaccinés, selon le C.D.C.

Dans une interview mercredi, le Dr Cardona a déclaré qu’il était, comme le président, « consterné qu’il y ait des adultes qui sont aveugles à leur cécité, qu’il y ait des gens qui mettent en place des politiques qui mettent les étudiants et le personnel en danger ».

« En fin de compte, a-t-il dit, nous ne devrions pas avoir cette conversation. Ce à quoi nous avons affaire maintenant, c’est de la négligence.

L’invocation de la branche d’application des droits civiques du ministère de l’Éducation marque un tournant majeur dans les efforts de l’administration Biden pour ramener autant d’élèves à l’école en personne cet automne, et l’urgence ressentie à l’échelle nationale pour atténuer l’impact d’une pandémie a fait des ravages sur les élèves. carrières éducatives depuis mars 2020.

Les étudiants les plus vulnérables du pays, à savoir les étudiants handicapés, les étudiants à faible revenu et les étudiants de couleur, ont subi les revers les plus profonds lorsque les districts se sont tournés vers l’apprentissage à distance, et leur désengagement disproportionné a longtemps suscité l’inquiétude des responsables de l’éducation et des chiens de garde des droits civiques.

En vertu de l’article 504 de la loi sur la réadaptation de 1973, les étudiants ont droit à une éducation publique gratuite et appropriée, connue sous le nom de FAPE, et le titre VI de la loi sur les droits civils de 1964 interdit la discrimination fondée sur la race, la couleur et l’origine nationale.

Le département pourrait lancer ses propres enquêtes dans les districts, si les politiques et les actions de l’État entraînent des violations potentielles des droits civils des étudiants. Il pourrait également examiner les plaintes des parents et des défenseurs qui soutiennent que l’interdiction des mandats de masques est, en fait, une violation des droits civils, car elle pourrait priver un élève de son droit à l’éducation en le mettant en danger à l’école. De telles enquêtes pourraient aboutir à des accords de résolution, comme le font souvent de nombreuses enquêtes menées par le bureau, et dans les cas les plus extrêmes, aboutir à la révocation du financement fédéral.

Le Dr Cardona a déclaré que les conversations avec les parents d’enfants atteints d’autisme, de maladie respiratoire ou de système immunitaire affaibli, « qui comptent sur l’école pour la socialisation et les éléments constitutifs importants de l’apprentissage », ont contribué à son sentiment d’urgence.

« J’ai entendu ces parents dire ‘Miguel, à cause de ces politiques, mon enfant ne peut pas accéder à leur école, je les mettrais en danger' », a déclaré le Dr Cardona. « Et pour moi, cela va à l’encontre d’un enseignement public approprié et gratuit. Cela va à l’encontre des croyances fondamentales des éducateurs à travers le pays pour protéger leurs élèves et fournir une éducation bien équilibrée.

L’administration enverra également des lettres à six États – Arizona, Iowa, Oklahoma, Caroline du Sud, Tennessee et Utah – réprimandant les efforts des gouverneurs pour interdire le masquage universel dans les écoles.

La semaine dernière, le Dr Cardona a envoyé des lettres similaires aux gouverneurs du Texas et de Floride, leur rappelant que les districts disposaient à la fois du financement et du pouvoir discrétionnaire de mettre en œuvre les mesures de sécurité que le C.D.C. recommandé pour les écoles. Le secrétaire a également précisé qu’il soutenait les chefs de district qui ont défié les ordres des gouverneurs.

Dans sa lettre au Texas, M. Cardona a averti que l’État mettait en péril son financement fédéral de secours. Le procureur général de l’État, Ken Paxton, a doublé sa réponse, suggérant sur Twitter qu’il porterait l’interdiction de l’État sur les mandats de masque scolaire devant la Cour suprême.

Le Dr Cardona, qui a voyagé à travers le pays pour promouvoir les efforts de réouverture des écoles de l’administration, a signalé qu’il avait perdu patience avec les étudiants et les parents désespérés étant à la merci de la politique partisane, même dans les endroits où le virus est en plein essor.

Il a déclaré que les étudiants se voyant refuser l’accès à leur droit à l’éducation en raison de conditions scolaires dangereuses était « inacceptable » et que « si vous regardez les taux d’hospitalisation, si vous regardez toutes les unités de soins intensifs, cela ne fonctionne pas ».

« Le fait qu’ils ne s’adaptent pas en fonction de la maladie et du tollé des experts médicaux est étonnant », a déclaré le Dr Cardona. «Mais nous ne pouvons pas rester assis. Nous devons faire tout ce qui est en notre pouvoir, y compris des enquêtes sur les droits civils et même renvoyer les affaires au ministère de la Justice pour application si nécessaire. »

Il a déclaré qu’il avait également communiqué par téléphone avec des responsables de l’éducation au Texas et en Floride. Au cours des conversations, a-t-il déclaré, « nous sommes d’accord sur les vaccinations, nous ne sommes pas d’accord sur l’utilisation de stratégies d’atténuation pour assurer la sécurité des élèves ».

Jusqu’à présent, les menaces fédérales sont tombées dans l’oreille d’un sourd dans les États où la guerre partisane pour les masques continue de faire rage. Mardi, le conseil scolaire nommé par le gouverneur en Floride a doublé. Lors d’une réunion du conseil d’administration, le conseil d’administration a voté pour enquêter sur les sanctions contre les fonctionnaires de district dans deux comtés – le comté de Broward et le comté d’Alachua – qui ont défié leurs ordres.

L’intervention fédérale intervient alors que les districts scolaires sont confrontés à une tâche monumentale consistant à essayer de ramener les élèves à l’apprentissage en personne et à inverser les revers dévastateurs subis par un éventail d’élèves.

Un rapport publié par le bureau des droits civiques du département cet été a fourni un aperçu des souffrances vécues au cours de l’année depuis la fermeture brutale des écoles en mars 2020.

Suzanne B. Goldberg, secrétaire adjointe par intérim du Bureau des droits civils, a averti dans le rapport de juin que les défis auxquels les étudiants sont confrontés pourraient enfreindre les lois sur les droits civils.

«Bien que ce rapport fournisse un compte rendu basé sur des données des impacts disparates de Covid-19 sur les étudiants, plutôt qu’une analyse juridique, il est important de reconnaître que les disparités peuvent parfois être la preuve de préjudices juridiques en vertu des lois fédérales sur les droits civils, même lorsque les politiques et les pratiques ne distinguez pas directement un groupe de personnes pour un préjudice », a-t-elle écrit.

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