CM – Le haut dirigeant de Trump, Allen Weisselberg, se rend pour faire face à des accusations

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La Trump Organization et M. Weisselberg ont été inculpés dans le cadre d’une enquête fiscale et devraient comparaître devant le tribunal plus tard jeudi.

Le directeur financier de longue date de Donald J. Trump, Allen H. Weisselberg, s’est rendu jeudi au bureau du procureur du district de Manhattan alors que lui et la Trump Organization se préparaient à faire face à des accusations dans le cadre d’une enquête fiscale, ont déclaré des personnes au courant de l’affaire.

Les charges exactes n’étaient pas encore connues. Les procureurs devaient lever les scellés d’un acte d’accusation plus tard dans la journée contre M. Weisselberg et la Trump Organization, l’entreprise immobilière qui a catapulté M. Trump vers la gloire des tabloïds, les richesses de la télévision et, finalement, la Maison Blanche.

M. Weisselberg, accompagné de son avocate, Mary E. Mulligan, est entré dans le bâtiment du Lower Manhattan qui abrite les tribunaux pénaux et le bureau du procureur de district vers 6 h 20. Il devrait comparaître devant le tribunal dans l’après-midi avec des représentants de la Organisation Trump.

Les accusations portées contre la Trump Organization et M. Weisselberg – que M. Trump a un jour félicité pour avoir fait « tout ce qui était nécessaire pour protéger les résultats financiers » – ont émergé de l’enquête approfondie du procureur de district sur les pratiques commerciales de M. Trump et de son entreprise.

Dans le cadre de cette enquête, les procureurs du bureau du procureur de district, Cyrus R. Vance Jr., avaient examiné si M. Weisselberg avait omis de payer des impôts sur les avantages précieux que lui et sa famille avaient reçus de M. Trump, y compris une école privée. des frais de scolarité pour au moins un de ses petits-enfants, des appartements gratuits et des voitures louées.

Les procureurs, qui travaillent également avec des avocats du bureau du procureur général de l’État de New York, Letitia James, ont également cherché à savoir si la Trump Organization n’avait pas payé de charges sociales sur ce qui aurait dû être un revenu imposable.

« M. Weisselberg a l’intention de plaider non coupable et il contestera ces accusations devant les tribunaux », ont déclaré ses avocats, Mary E. Mulligan et Bryan C. Skarlatos, dans un communiqué.

L’organisation Trump a également publié une déclaration, affirmant que M. Weisselberg était utilisé comme « un pion dans une tentative de terre brûlée pour nuire à l’ancien président ».

« Le procureur de district engage des poursuites pénales concernant les avantages sociaux des employés que ni l’I.R.S. ou tout autre procureur de district penserait jamais à apporter », indique le communiqué. « Ce n’est pas la justice ; c’est de la politique.

M. Trump ne devait pas faire face à des accusations jeudi. Mais une mise en examen de l’entreprise qui porte son nom porte un coup à l’ancien président au moment même où il a recommencé à organiser des rassemblements. Même si M. Trump transforme les accusations en une bonne volonté immédiate de ses partisans – il a dénoncé l’enquête comme une persécution politique – il pourrait faire face à la distraction coûteuse d’un procès s’il tentait de monter une autre campagne présidentielle.

Les accusations pourraient également mettre à rude épreuve les finances de son entreprise et compromettre ses relations avec des partenaires commerciaux qui avaient soutenu la Trump Organization même après l’émeute du 6 janvier au Capitole, qui a provoqué une réaction contre l’ancien président.

M. Trump a remporté la présidence en se présentant comme un étranger politique avec le sens des affaires pour secouer Washington. Mais l’entreprise dont il a rendu célèbre le nom dans son émission de télé-réalité « The Apprentice » pourrait à terme être associée autant à des accusations criminelles qu’aux hôtels et terrains de golf qui portent son nom. Si l’entreprise est reconnue coupable, elle s’expose à des amendes ou à d’autres sanctions.

M. Trump n’a mentionné l’enquête qu’en passant lors d’une apparition à la mairie de Fox News mercredi. En énumérant son histoire de batailles juridiques, il a déclaré: «Les procureurs de la gauche radicale de New York me poursuivent.»

L’enquête plus large sur M. Trump et les pratiques commerciales de son entreprise se poursuit. Les procureurs ont enquêté pour savoir si M. Trump et la Trump Organization ont manipulé la valeur des propriétés pour obtenir des prêts et des avantages fiscaux, entre autres crimes financiers potentiels, a rapporté le New York Times.

L’acte d’accusation fait suite à des mois d’une campagne de pression croissante sur M. Weisselberg pour offrir des informations qui pourraient aider cette enquête. Les procureurs avaient assigné à comparaître les déclarations de revenus personnelles et les relevés bancaires de M. Weisselberg, examiné une série de ses transactions financières et interrogé son ex-belle-fille, le tout dans le but d’obtenir sa coopération.

Comptable qui a commencé sa carrière en travaillant pour le père de M. Trump il y a près d’un demi-siècle, M. Weisselberg a été le gardien financier de la Trump Organization pendant plus de deux décennies et a récemment dirigé l’entreprise avec les fils adultes de M. Trump pendant que M. Trump était à la Maison Blanche.

Célèbre pour son travail acharné – il a dit un jour qu’il n’avait « pas pris de vacances » – M. Weisselberg a acquis une vision inégalée du fonctionnement interne de l’entreprise et de ses bagarres à mains nues avec ses partenaires commerciaux. M. Weisselberg « connaît chaque centime qui sort du bâtiment », a écrit Corey Lewandowski, un ancien responsable de la campagne Trump, dans le livre qu’il a co-écrit, « Let Trump Be Trump ».

Les avocats de M. Weisselberg, âgé de 73 ans, et de la Trump Organization n’ont pas pu être joints dans l’immédiat pour commenter. M. Trump a longtemps qualifié l’enquête de M. Vance de « chasse aux sorcières » partisane.

Maintenant qu’il fait face à des accusations, M. Weisselberg pourrait toujours coopérer avec les procureurs. S’il plaide finalement coupable et conclut un accord, il pourrait causer des dommages considérables à M. Trump, qui depuis des décennies dépend de sa loyauté sans faille, déclarant une fois avec une certitude à « 100 % » que M. Weisselberg ne l’avait pas trahi.

Les deux ont commencé à travailler en étroite collaboration à la fin des années 1970, M. Weisselberg prenant du temps les nuits et les week-ends pour gérer des projets pour M. Trump, le fils ambitieux de son patron, Fred Trump. M. Weisselberg a déclaré dans une déposition en 2015 qu’il aidait avec les déclarations de revenus de M. Trump depuis au moins les années 1990, lorsque M. Trump l’a nommé directeur financier de l’organisation.

M. Weisselberg est resté fidèlement fidèle à l’entreprise même si son propre nom a fait surface lors des enquêtes du Congrès et du gouvernement fédéral sur M. Trump. Bien que M. Weisselberg n’ait jamais été la cible de ces enquêtes, il a longtemps été au centre de l’enquête du procureur de district, qui a commencé en août 2018.

Alors que les procureurs se sont concentrés sur les avantages que lui et sa famille ont reçus de M. Trump, ils ont examiné des dizaines de milliers de dollars de frais de scolarité pour l’un des petits-enfants de M. Weisselberg, un appartement sans loyer dans l’Upper West Side de Manhattan et les véhicules Mercedes-Benz loués. L’épouse de M. Weisselberg a également reçu sa propre Mercedes louée.

M. Weisselberg n’était pas le seul cadre supérieur de l’entreprise à bénéficier d’avantages similaires. Jusqu’en 2018, lorsque l’entreprise a limité les avantages, elle a fourni à un certain nombre d’employés des Mercedes-Benz.

Ces types d’avantages sont généralement imposables, bien qu’il existe des exceptions, et les règles fiscales peuvent être obscures.

Même si M. Weisselberg refuse de coopérer, les accusations représentent une étape importante pour M. Vance, un démocrate qui a battu à deux reprises M. Trump à la Cour suprême des États-Unis dans une bataille pour obtenir les dossiers fiscaux de l’ancien président. Cette victoire a redynamisé l’enquête, déclenchant des mois de citations à comparaître devant le grand jury et de témoignages.

De toutes les enquêtes qui ont pesé sur M. Trump et son entourage au cours des dernières années – deux mises en accusation, une enquête d’un avocat spécial sur les liens avec la Russie et des accusations criminelles contre une demi-douzaine d’anciens collaborateurs – seul le cas de M. Vance a atteint les échelons supérieurs de la Trump Organization et visaient l’entreprise elle-même.

Pourtant, les enjeux restent élevés pour M. Vance. Bien qu’il ne cherche pas à être réélu après trois mandats, le procureur de district a été critiqué dans le passé pour avoir agi à la légère avec d’autres accusés puissants. L’enquête Trump sera sans doute la partie la plus durable de son héritage.

Lorsque le bureau de M. Vance a ouvert son enquête plus large, il a commencé par un examen des paiements d’argent cachés effectués pendant la campagne présidentielle de 2016 à deux femmes qui ont déclaré avoir eu des liaisons avec M. Trump. En particulier, les procureurs ont examiné comment la société avait comptabilisé 420 000 $ qu’elle avait donné à Michael D. Cohen, l’ancien avocat personnel de M. Trump, en partie en remboursement de l’argent qu’il avait payé pour acheter le silence d’une des femmes, Stormy Daniels, une actrice de films pornographiques qui a dit qu’elle avait eu une liaison avec M. Trump.

M. Cohen coopère à l’enquête de M. Vance, qui découle des accusations fédérales de 2018 portées contre lui.

Dans un témoignage au Congrès il y a deux ans, M. Cohen a blâmé M. Weisselberg, affirmant qu’il avait aidé à concevoir une stratégie pour masquer les remboursements de la Trump Organization à M. Cohen.

Au cours de ses derniers jours au pouvoir, M. Trump aurait envisagé de gracier M. Weisselberg, mais ne l’a finalement pas fait. Les procureurs fédéraux n’ont jamais accusé M. Weisselberg d’actes répréhensibles.

Pendant des années, M. Weisselberg a fait profil bas à la Trump Organization, souvent éclipsé par son patron grandiloquent. L’un des rares moments sous les projecteurs de M. Weisselberg est survenu lors d’une apparition en tant que juge sur « The Apprentice », dans laquelle il a discuté du toilettage des chiens.

La famille de M. Weisselberg est également liée depuis longtemps à M. Trump. L’un des fils de M. Weisselberg, Barry, a été directeur de Trump Wollman Rink à Central Park, et un autre fils, Jack, travaille chez Ladder Capital, l’un des plus grands prêteurs de M. Trump.

Le bureau de M. Vance a assigné Ladder Capital et a parlé à certains de ses employés du processus de prêt, selon des personnes connaissant le sujet. Rien n’indique que les procureurs soupçonnent l’un ou l’autre des fils de M. Weisselberg d’avoir commis des actes répréhensibles.

Les procureurs ont également interrogé l’ancienne belle-fille de M. Weisselberg, Jennifer Weisselberg, qui est au milieu d’une bataille judiciaire contentieuse avec son ex-mari, Barry, au sujet de la garde de leurs enfants.

Mme Weisselberg a déclaré que les procureurs lui avaient posé des questions sur les frais de scolarité ainsi que sur les cadeaux que Barry Weisselberg avait reçus de M. Trump, notamment un appartement sur Central Park South et plusieurs voitures louées pour lui.

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