CM – Le rover Perseverance de la NASA produit de l’oxygène pour la première fois sur Mars

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La persistance de NASA Rover vient de marquer une autre première sur Mars qui pourrait un jour aider les astronautes à explorer la planète rouge.

Le rover a utilisé avec succès son instrument MOXIE pour exposer l’oxygène pour la première fois au mince, dominé par le dioxyde de carbone Ambiance martienne. Cette technologie démontrée qui pourrait aider les astronautes à respirer et à propulser les fusées qui les ramèneront chez eux sur Terre.

Le jalon de MOXIE est arrivé le mardi 20 avril, juste un jour après que Perseverance ait surveillé une autre première épique martienne – le premier vol de l’hélicoptère Ingenuity de la NASA vers Mars, qui est monté sur la planète rouge dans le ventre du rover.

« Il s’agit d’une première étape critique dans la conversion du dioxyde de carbone en oxygène sur Mars », a déclaré Jim Reuter, administrateur adjoint de la direction de la NASA pour missions de technologie spatiale, dans une déclaration d’aujourd’hui (21 avril). «MOXIE a encore beaucoup à faire, mais les résultats de cette démonstration technologique semblent prometteurs alors que nous nous rapprochons de notre objectif de voir un jour des humains sur Mars. «  »

Le MOXIE de la taille d’un grille-pain (abréviation de « Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment ») génère de l’oxygène à partir de dioxyde de carbone et émet du monoxyde de carbone sous forme de déchets. Le processus de conversion a lieu à des températures d’environ 800 degrés Celsius. Par conséquent, MOXIE est fait de matériaux résistants à la chaleur et possède une fine couche d’or pour éviter que la chaleur potentiellement nocive dans le corps de Perseverance ne soit rayonnée vers l’extérieur.

L’équipe MOXIE a réchauffé l’instrument pendant deux heures hier, puis pendant une heure. libéré de l’oxygène. MOXIE a produit 5,4 grammes d’oxygène pendant cette période, à peu près assez pour qu’un astronaute puisse respirer facilement pendant 10 minutes, ont déclaré les responsables de la NASA.

MOXIE n’a pas maximisé cet effort initial; il peut produire environ 10 grammes d’oxygène par heure. L’instrument pourrait éventuellement atteindre de tels niveaux, car l’équipe prévoit d’effectuer environ neuf autres tests sur Mars dans un an (environ 687 jours terrestres).

Ces essais seront divisés en trois phases, ont déclaré des responsables de la NASA. Dans la première phase, l’instrument est vérifié et caractérisé, dans la seconde phase, les performances du MOXIE dans différentes conditions atmosphériques sont évaluées. Dans la troisième et dernière phase, « nous irons au-delà des limites », a déclaré le chercheur en chef du MOXIE Michael Hecht dans le même communiqué de presse.

Afin de dépasser les limites, de nouveaux modes de fonctionnement devront probablement être testés ou « nouveaux disques » ont été ajoutés, comme dans une course où nous comparons le fonctionnement à trois températures différentes ou plus « , a ajouté Hecht, qui travaille au Haystack Observatory of Technology du Massachusetts Institute.

MOXIE lui-même ne peut pas produire suffisamment d’oxygène pour affecter les efforts d’exploration futurs. Par exemple, le lancement de quatre astronautes depuis la surface martienne nécessiterait probablement environ 15 000 livres. (7 000 kilogrammes) de carburant pour fusée et 55 000 livres. (25000 kg) d’oxygène, ont déclaré des responsables de la NASA. (Le moteur de la fusée est fait de carburant et d’un oxydant qui aide à le brûler.) Mais des successeurs de MOXIE beaucoup plus grands pourraient potentiellement être de grands catalyseurs d’exploration qui permettront aux astronautes de Mars de « vivre sur Terre » plutôt que des astronautes coûteux et dépendants de fournitures rares sur Terre , ont déclaré des responsables de l’agence.

Le 18 février, la persistance a atterri dans le cratère de Jezero, large de 45 kilomètres, pour rechercher des signes de vie ancienne sur Mars et des échantillons pour les futurs. Retour sur Terre. Dans environ deux semaines, lorsque la fenêtre de vol d’un mois d’Ingenuity se terminera, le rover pourra se concentrer entièrement sur ces bases.

Et MOXIE continuera à fonctionner en arrière-plan, pompant de petites rafales de monoxyde de carbone à travers l’air poussiéreux de Mars depuis de temps en temps pour animer le vaste travail du robot à six roues.

Mike Wall est l’auteur de Over There (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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