CM – Les Clippers remportent une grosse victoire sur la route avec un rallye tardif pour battre les Nets

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C’est lors de la dernière minute du premier quart samedi que l’entraîneur qui ne s’attendait pas à être le leader par intérim des Clippers, sans bonne alternative, s’est tourné vers une formation que personne ne s’attendait à voir.

À ce moment-là, trois des cinq Clippers sur le terrain du Barclays Center de Brooklyn – le gardien Xavier Moon, l’aile James Ennis III et l’attaquant Wenyen Gabriel – n’étaient pas sur la liste aussi récemment qu’à Noël. En fait, en vertu de leurs précédents contrats de 10 jours avec Brooklyn, Ennis et Gabriel avaient passé plus de temps avec l’adversaire de samedi que leur nouvelle équipe.

C’est l’état des Clippers, où les résultats les plus attendus peuvent sembler moins liés aux victoires et aux défaites qu’aux tests COVID.

Manquant 10 joueurs, plusieurs entraîneurs, s’appuyant sur un noyau épuisé qui avait joué de lourdes minutes seulement 24 heures plus tôt et face à une équipe des Nets comprenant un duo d’étoiles en bonne santé de Kevin Durant et James Harden, les Clippers ont continué à se battre en route vers leur plus grand et victoire la plus étonnante, une victoire 120-116 aidée par un joueur dont le tir qui a changé la donne semblait être le destin.

Avec l’entraîneur Tyronn Lue dans les protocoles COVID-19 et huit joueurs indisponibles, les Clippers se battent jusqu’à la fin mais tombent 116-108 face aux Raptors à Toronto.

Alors que les Clippers menaient 114-113 avec 24 secondes à jouer, l’ailier Amir Coffey s’est enfoncé dans la voie avant de trouver un Terance Mann grand ouvert au-delà de la ligne des trois points dans un coin. Mann, né il y a 25 ans à l’hôpital de Brooklyn, à moins d’un mile de l’endroit où se trouve maintenant cette arène, a vidé le pointeur à trois points avant de crier de joie sur ses coéquipiers. Ils n’ont jamais traîné à partir de là.

Eric Bledsoe a marqué 27 points, un sommet de la saison, tandis que Mann et Reggie Jackson en ont chacun marqué 19 pour amener une équipe offensivement défiée à la victoire improbable après avoir été mené par 13 avec 5 minutes 57 secondes à jouer.

Harden a terminé avec 34 points et Durant avec 28, mais ces deux étoiles incandescentes ne pouvaient pas égaler la profondeur ou l’énergie des Clippers – ni l’une ni l’autre n’aurait été suggérée comme force avant le début.

Jouer en désavantage numérique est une réalité qui n’est pas unique aux Clippers cette saison. Pourtant, là où certaines listes ont été effacées en masse d’un seul coup, entraînant des reports sans les huit joueurs nécessaires, les Clippers ont subi une lente goutte de mauvaises nouvelles, perdant au moins un Clipper aux protocoles de santé et de sécurité de la NBA avant huit de leurs neuf derniers matchs – un chiffre qui n’inclut pas les entorses à la cheville et les blessures au coude qui ont mis à l’écart leur meilleur buteur, leur gars de la colle et leur centre de sauvegarde.

La dernière absence est arrivée quelques heures seulement avant le signalement samedi lorsque Luke Kennard est entré dans les protocoles. Et bien que l’attaquant Marcus Morris Sr. était en uniforme, il n’a pas joué alors que l’équipe cherchait à le reposer après avoir passé en moyenne 34 minutes lors de ses trois matchs précédents depuis son retour de son propre passage dans les protocoles.

Pour rendre les choses plus complexes, c’est que leur entraîneur, Tyronn Lue, reste apparemment au Canada après avoir entré les protocoles COVID alors qu’il traversait la frontière vendredi. La situation a laissé l’équipe « travailler sur le moyen le plus sûr de le ramener chez lui », a-t-il déclaré dans un communiqué.

Tout bien considéré, cela aurait dû constituer un début parfait pour la nouvelle année des Nets – une victoire du régulateur de vitesse derrière le duo sain de Durant et Harden.

En revanche, Jackson, jouant plus de 30 minutes pour un deuxième match consécutif depuis son retour d’un séjour protocolaire de huit jours, était tellement épuisé qu’il a pris son short et a travaillé pour reprendre son souffle – avec un quart encore à jouer. Coffey, un attaquant inestimable au milieu de toute l’attrition, semblait mal à l’aise, tenant sa jambe gauche au cours du quatrième quart-temps.

Pourtant, avec quatre minutes à jouer, les Clippers ont déroulé la séquence de 10-0 la plus inattendue de la saison, soulevant l’enfer au lieu d’un drapeau blanc.

Bledsoe a fait un sauteur, puis le lancer franc d’une faute. Il a volé un laissez-passer télégraphié à Patty Mills et l’a pris dans l’autre sens pour un lay-up – le 20e point de rupture rapide des Clippers de la nuit.

Une faute sur chemin dégagé a conduit à deux lancers francs pour Mann et une marque. Neuf secondes plus tard, le sauteur en longueur de Jackson a ramené les Clippers à moins de quatre, et deux lancers francs de Bledsoe avec 3 minutes 47 secondes à jouer ont ramené les Clippers à moins de deux. Un halètement audible a traversé l’arène lorsque Coffey, avec 2:27 à jouer, est entré dans un match nul à trois points.

Andrew Greif est le rédacteur beat des Clippers pour le Los Angeles Times. Il a rejoint le Times après avoir couvert le football universitaire et l’entreprise sportive à l’Oregonian. Diplômé de l’Université de l’Oregon, il a grandi sur la côte de l’Oregon.

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