CM – Les stations de ski de Tahoe savourent une explosion hivernale claquant la Sierra avec plusieurs pieds de neige

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VALLÉE OLYMPIQUE — Il y a six semaines, les matinées de Cheryl Varner étaient trop chaudes, trop ensoleillées et trop ennuyeuses.

Elle préférait le plaisir froid et enneigé de prendre la première chaise sur les pentes de Palisades Tahoe – tout comme elle l’a fait dans le même ascenseur ici pendant près de trois décennies.

Une série de tempêtes récentes qui ont frappé les montagnes de la Sierra Nevada ont offert un répit bienvenu face aux craintes d’un hiver répété et sec qui menaçait de laisser la région desséchée et sujette aux incendies. Et pour une région internationalement connue pour ses pentes séduisantes et ses chutes de neige épiques, la perspective d’un Noël blanc a apporté un sentiment de soulagement palpable cette semaine.

« C’est un cadeau aussi grand que possible », a déclaré Varner, 70 ans, qui a été sur la première chaise des remontées mécaniques de Palisades Tahoe presque tous les jours au cours des 25 dernières années et plus.

Les prévisionnistes disent qu’au moins cinq pieds de neige – peut-être plus de 8 – pourraient tomber sur Donner Pass et Lassen Park jusqu’à mercredi. Et 5 à 6 pieds pourraient tomber sur les cols Echo, Carson et Ebbetts, selon le National Weather Service. Cela s’ajoute à une épaisse couche de neige qui, au sommet de Donner Pass, a totalisé près de 3 pieds du mardi au vendredi matin.

Cela fait partie d’une explosion d’air froid de fin d’année dans la région pendant le week-end de Noël et la dernière semaine de 2021, qui pourrait faire chuter les niveaux de neige à 1 000 pieds à certains endroits à l’ouest de la Sierra tandis que la haute pays pourrait profiter des jours de poudreuse au moins jusqu’à la veille de l’an.

« La contre-porte est ouverte », a déclaré Heather Richards, météorologue au NWS Reno. « Et je ne vois pas – du moins jusqu’à la fin de l’année – quand il sera fermé. »

Pour de nombreux habitants de longue date, la tempête elle-même n’est pas trop remarquable. C’est, après tout, un endroit considéré comme l’un des plus enneigés du pays. Ici, le bruit des avalanches de dynamite sur les pistes des domaines skiables fait office de réveil. Les équipes de villégiature pelletent non seulement les trottoirs, mais aussi les toits de certains bâtiments pour les empêcher de s’effondrer. Et les habitués se souviennent souvent des totaux de neige épiques de 12 pieds.

Dans le bassin de Tahoe, les tempêtes hivernales persistantes sont considérées à la fois comme un test de courage personnel et comme une chance pour des affaires lucratives.

« Nous avons beaucoup de mots à la mode ces jours-ci – vous savez, rivière atmosphérique, et ceci et cela – mais c’est une tempête Tahoe assez typique », a déclaré Paul Cohen, entraîneur de ski à Palisades Tahoe pendant 26 ans. « Cela arrive – nous souhaitons que cela se produise plus, en fait. »

La période du 1er octobre 2019 au 30 septembre 2021 s’est classée comme la période de deux ans la plus sèche jamais enregistrée en Californie, selon Michael Anderson, climatologue de l’État de Californie. Le problème a été aggravé par le fait que la Californie a également enregistré son troisième tronçon le plus chaud au cours de ces deux mêmes années.

Cela a conduit à l’une des pires saisons d’incendies de forêt jamais enregistrées et aux deux premiers cas de mémoire récente d’incendies commençant d’un côté de la Sierra et se terminant de l’autre.

Malgré un mois d’octobre exceptionnellement enneigé, un mois et demi de temps extrêmement sec a laissé le manteau neigeux dans la Sierra à des niveaux dangereusement bas. Il y a à peine deux semaines, il s’élevait à 19 % de la normale. Quelques jours avant Noël, il s’élevait à 102 % et augmentait rapidement.

Un déversement de 2 pieds de neige de jeudi à vendredi matin a laissé le sommet du col Donner avec 119 pouces de neige jusqu’à présent ce mois-ci. Cela le place à une distance frappante du mois de décembre le plus enneigé depuis au moins 1970, lorsque le laboratoire de neige de l’UC Berkeley Central Sierra a commencé à tenir des registres, selon Andrew Schwartz, directeur de la station et scientifique principal du laboratoire.

C’est un bon début de saison hivernale. Mais cela ne signifiera pas grand-chose pour la sécheresse de l’État à moins que d’autres tempêtes ne se poursuivent, a déclaré Anderson, le climatologue de l’État. C’est parce que la plupart des précipitations de l’État tombent de décembre à février, ce qui rend les deux prochains mois critiques en termes d’accumulation de neige.

« Parce que nous avons cette fenêtre limitée pour que tout fonctionne, si cela est perturbé, nous n’avons pas la capacité de la rattraper », a déclaré Anderson. « C’est pourquoi, c’est comme, célébrez le moment maintenant, que nous avons eu de bonnes précipitations. Mais nous allons garder une attitude d’attente.

Lorsque les tempêtes ont frappé pour la première fois cette saison, certaines stations se sont efforcées de garder leurs pistes ouvertes. Des vents de force ouragan au sommet de certains sommets ont forcé Palisade Tahoe, par exemple, à fermer une partie de son terrain, limitant les skieurs aux pistes de ski inférieures.

Les pannes de courant causées par la chute d’arbres stressés par la sécheresse sur les lignes électriques étaient également courantes. Environ 9 000 personnes dans le bassin de Tahoe étaient sans électricité vendredi matin – parmi les totaux les plus élevés depuis plusieurs années, a déclaré Alison Vai, porte-parole du fournisseur de services publics Liberty.

Pourtant, de nombreuses entreprises ont savouré «l’or blanc», a déclaré Samir Tuma, président du conseil d’administration de la North Lake Tahoe Resort Association. L’absence de chutes de neige en novembre a laissé les réservations « un peu plus lentes » que prévu. Mais des interruptions périodiques des chutes de neige semblaient permettre aux touristes de la région de la baie de se diriger vers le haut pays, a-t-il déclaré.

« Les foules sont définitivement là et les réservations sont assez fortes », a déclaré Tuma. « Et donc les gens poussent un soupir de soulagement que nous ayons pu obtenir cette neige avant le début des vacances. »

Pour beaucoup, le simple fait d’arriver ici était un test en soi. L’Interstate 80 a été périodiquement fermée jeudi et vendredi en raison de nombreux dérapages et accidents, selon CalTrans.

Après avoir été détenu sur la ligne d’État Californie-Nevada pendant que les équipes d’urgence dégageaient l’autoroute des accidents, un bus Greyhound s’est coincé dans la station de transit de Truckee, retardant son départ.

« Ça a été une journée d’enfer », a déclaré Raymond Towler, le chauffeur du bus. « Je dois encore me rendre à San Francisco ce soir. »

« Pour cette année, c’est formidable », a déclaré Michael Reitzell, président de Ski California. « C’est beaucoup – il va falloir beaucoup de travail pour que les complexes sortent de celui-ci et soient prêts pour ce que nous espérons être une très grande foule de vacances. »

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Alors que le standard de Noël « Let it Snow » jouait en arrière-plan, Varner attendait avec impatience une chance aux 26 pouces de poudre qui déversaient au sommet de Palisades Tahoe.

La veille de Noël – comme elle l’a fait pendant près de trois décennies – elle s’est présentée avant tout le monde à la remontée mécanique KT-22 pour avoir la chance d’en faire l’expérience en premier. Elle avait prévu de revenir le matin de Noël avec des biscuits à partager avec d’autres lève-tôt.

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Avec plus de neige à l’horizon, elle ne pouvait pas attendre les virages du jour de Noël.

« Il n’y a rien de mieux qu’une course non tracée », a déclaré Varner. « » Cela peut parfois durer toute la journée, la sensation de cette première course. Cela peut être juste magique.

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