CM – Premier aperçu des éliminatoires de la NFL : ce qu’il faut aimer, ne pas aimer à propos de 12 équipes jouant sur le week-end Super Wild Card

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La plus longue saison régulière de la NFL est officiellement terminée. Nous savons quelles 14 équipes méritent une apparition en séries éliminatoires après 17 matchs, et il ne fait aucun doute que cette année a été extrêmement imprévisible. Même la dernière semaine nous a réservé quelques surprises. Les Colts d’Indianapolis ont réussi à sortir des séries éliminatoires, les Steelers de Pittsburgh ont réussi à se frayer un chemin et les Raiders ont survécu à un classique instantané en prolongation avec les Chargers lors du Sunday Night Football.

La tête de série numéro un de la NFC, les Packers de Green Bay, ne savait pas si leur quart-arrière vedette jouerait pour eux il y a à peine six mois. La tête de série de l’AFC, les Titans du Tennessee, a perdu le porteur de ballon All-Pro Derrick Henry pendant la moitié de la saison, a joué sans les receveurs vedettes A.J. Brown et Julio Jones pour un total de 11 matchs et ont subi une litanie d’autres blessures dans leur alignement. Bon sang, la moitié des équipes de ces séries éliminatoires ont regardé les séries éliminatoires en 2020. La conclusion évidente de toute cette folie :

Même si « The First Read » a été consacré à regarder vers l’avenir toute l’année, nous n’allons pas scruter trop loin sur la route pour le moment. Au lieu de cela, nous allons opérer à petits pas. Cette semaine, l’accent sera mis sur la façon dont le Super Wild Card Weekend se déroulera – à quoi ressemble chaque équipe et qui survivra pour jouer le week-end suivant. Alors c’est parti…

Ce qu’il faut aimer : Les Chiefs ont le plus d’équilibre de toutes les équipes de l’AFC avant les séries éliminatoires. L’offensive est revenue à la vie, Patrick Mahomes jouant plus patiemment dans la poche et étant prêt à conduire le football sur le terrain au lieu de trop compter sur des tirs profonds. La défense a été un facteur clé dans une séquence de huit victoires consécutives, la ruée vers les passes dominant derrière le plaqueur du Pro Bowl Chris Jones. Les Chiefs savent aussi gagner à cette période de l’année. Mis à part le Super Bowl de l’année dernière, ils n’ont perdu qu’un match en séries éliminatoires depuis que Mahomes est devenu le partant.

Ce qui ne va pas : la défense des Chiefs est en déclin. Les Bengals ont exposé quelques défauts dans cette unité au cours de la semaine 17 – avec Joe Burrow lançant pour 446 verges et Ja’Marr Chase amassant 266 verges en réception – et Drew Lock a presque mené les Broncos à un bouleversement lors de la finale de la saison. Les Chiefs ont également joué ce match de Denver avec un Tyreek Hill entravé et Travis Kelce boitant avec ce qui a été signalé comme une blessure mineure au cours des dernières minutes.

Bottom line: Les Chiefs n’ont jamais joué dans le week-end wild card depuis que Mahomes est devenu le partant à temps plein, mais cela ne devrait pas avoir d’importance. Ils ont étranglé Pittsburgh il y a quelques semaines. Ils vont le refaire.

Ce qu’il faut aimer : Les Bills ont discrètement impressionné au cours des dernières semaines, remontant à une défaite contre Tampa Bay. Ils étaient menés par 21 à la mi-temps de ce match, puis se sont ralliés avant de perdre en prolongation. Buffalo a remporté quatre victoires de suite depuis ce point. La clé évidente est le quart-arrière du Pro Bowl Josh Allen. Quand il a chaud, il a l’air de pouvoir porter cette équipe jusqu’au Super Bowl. Les Bills lui ont donné plus de soutien sur le terrain ces derniers temps – ils ont récolté plus de 100 verges au sol à chaque match au cours de cette séquence de victoires, dont 170 contre les Jets dimanche – et la défense reste une unité parmi les trois premières. Oh, les Bills se souviennent encore de l’aiguillon de perdre lors du match pour le titre de l’AFC l’année dernière.

Ce qui ne plaît pas : le coordinateur offensif des Bills, Brian Daboll, peut parfois trop s’appuyer sur Allen et ignorer la course. Cela fonctionne souvent contre des adversaires de moindre importance, mais Allen peut devenir imprudent lorsqu’il essaie d’en faire trop. La défense avait semblé faible face à des équipes plus physiques – comme les Colts, les Titans et les Patriots – mais Buffalo a changé cette perception avec une victoire convaincante sur la Nouvelle-Angleterre lors de leur revanche. Les Bills ont également terminé l’année sans le demi de coin du Pro Bowl Tre’Davious White, qui a été perdu à cause d’une blessure au genou mettant fin à la saison.

Bottom line: Les Bills ont enduré leurs hauts et leurs bas, mais ils retrouvent la forme. Ils ont déjà battu les Patriots lors d’un match revanche. Ils les reprendront dans ce jeu.

Ce qu’il faut aimer : Les Bengals ont le meilleur ensemble de joueurs offensifs de la ligue. Ils ont Burrow, Chase, le porteur de ballon Joe Mixon et trois autres talentueux receveurs de passes dans les receveurs larges Tyler Boyd et Tee Higgins et l’ailier rapproché C.J. Uzomah. C’est plus qu’assez de puissance de feu pour créer des problèmes pour n’importe quel adversaire dans ces séries éliminatoires. Cette victoire contre les Chiefs lors de la semaine 17 a également donné beaucoup de confiance à Cincinnati au bon moment. S’ils peuvent remporter une victoire difficile sur les doubles champions en titre de l’AFC en janvier, ils peuvent battre n’importe qui.

Ce qu’il ne faut pas aimer : La ligne offensive a accordé plus de sacs que n’importe quelle équipe en séries éliminatoires (55). Les Bengals ont également l’habitude de commencer lentement, car ils ont été menés par Kansas City par 14 dans la première moitié de cette victoire. Ensuite, il y a la défense contre la passe. Si l’ailier défensif du Pro Bowl Trey Hendrickson et ses copains à l’avant ne font pas pression sur le quart-arrière, le secondaire des Bengals peut être obtenu. Cincinnati se classe 28e dans la NFL pour les verges par la passe autorisées.

Bottom line: Les Bengals ont le bon mélange de jeunesse, de talent et de confiance. Ils sont assez jeunes pour ne pas avoir peur des séries éliminatoires, mais assez inexpérimentés pour commettre des erreurs critiques dans les grands moments. Cela aide également qu’ils voient les Raiders dans le week-end Super Wild Card. Cincinnati a trop de puissance de feu pour la défense de Las Vegas.

Ce qu’il faut aimer : Il n’y a pas une équipe dans la ligue qui a affronté plus d’adversité que les Raiders. Leur entraîneur-chef, Jon Gruden, a démissionné en octobre après que des rapports ont détaillé son utilisation de termes racistes, homophobes et misogynes dans des courriels remontant à 2010. Leur meilleure menace profonde, Henry Ruggs III, a été accusé de conduite en état d’ébriété ayant entraîné la mort et libéré par la suite à la mi-saison. . Cette équipe avait également une fiche de 6-7 le 12 décembre après avoir subi une défaite de 48-9 contre les Chiefs de Kansas City. Malgré tous ces problèmes, les Raiders ont persévéré et ont continuellement dit aux sceptiques qu’ils n’allaient pas s’effondrer à nouveau à la fin de l’année. Cette équipe a son lot de défauts, mais elle surfe sur une séquence de quatre victoires consécutives. Les Raiders ont fait le travail pour se qualifier pour les séries éliminatoires.

Ce qu’il ne faut pas aimer : l’offensive des Raiders a connu des hauts et des bas toute l’année, surtout depuis que l’équipe a sorti Ruggs. Las Vegas n’avait en fait marqué que 80 points au total lors des cinq matchs précédant sa victoire contre les Chargers. La défense a été encore plus incohérente. Ce groupe se classe 24e de la ligue pour les points alloués.

Bottom Line: Las Vegas a été radié à plusieurs reprises cette saison et il a remporté une victoire lors d’une finale incroyable contre les Chargers. Mais c’est là que se termine cette histoire. Les Bengals sont la meilleure équipe.

Ce qu’il faut aimer : l’entraîneur-chef des Patriots, Bill Belichick, a fait une énorme virée shopping pendant l’intersaison et la défense a été le principal bénéficiaire de cette approche. La Nouvelle-Angleterre a la meilleure défense de la ligue et cette unité a des meneurs de jeu à tous les niveaux. Le succès de la défense a été un facteur majeur dans le succès de la première année du quart recrue Mac Jones. Les Patriots n’ont pas eu à lui demander de porter l’équipe et il a répondu en jouant comme un sage vétéran pendant la majeure partie de la saison. Il n’y a pas de mystère sur ce que Belichick veut faire – frapper le football, éviter les erreurs et laisser sa défense dicter le résultat.

Ce qu’il ne faut pas aimer: L’éclat autour des Patriots s’est définitivement évaporé ces dernières semaines. Ils étaient sur une séquence de sept victoires consécutives jusqu’à ce que les Colts les battent en se précipitant pour 226 verges. Ensuite, Buffalo a pris sa revanche, Josh Allen produisant le genre de ligne de statistiques que vous voyez rarement contre une défense de Belichick (314 verges par la passe, 64 verges au sol, trois touchés et aucun revirement). Les Dolphins ont porté le coup le plus récent, infligeant à la Nouvelle-Angleterre une défaite de 33-24 dimanche. Les Patriots ont accordé 93 points lors de leurs trois dernières défaites.

Conclusion : La Nouvelle-Angleterre évolue dans la mauvaise direction. Mis à part une défaite 50-10 de Jacksonville au cours de la semaine 17, les Patriots n’ont pas eu grand-chose à sourire ces derniers temps. Ils ont également atteint le point de la saison où ils auront besoin de plus de Jones. Il ne semble pas prêt à relever le défi lors de la troisième rencontre de l’équipe contre Buffalo.

Qu’est-ce qu’on aime : les Steelers n’ont pas abandonné. Il y a eu d’innombrables fois au cours de cette saison où ils auraient pu l’emballer, et pourtant, ils se tiennent là. C’est en partie de la simple fierté. Mais les Steelers ont du talent. Le secondeur extérieur T.J. Watt vient d’égaler le record de la ligue pour les sacs en une saison avec 22,5. Najee Harris a connu une impressionnante campagne de recrues, avec 1 200 verges au sol et 74 réceptions. Ensuite, il y a le facteur karma. On s’attend à ce que le quart-arrière Ben Roethlisberger appelle cela une carrière après cette saison, il pourrait donc y avoir beaucoup d’inspiration pour l’équipe.

Ce qu’il ne faut pas aimer : par où commencer avec ce groupe ? Roethlisberger a été l’ombre de lui-même. La ligne offensive n’a pas été fiable et la défense a trop souvent disparu. Pittsburgh a en fait accordé plus de points qu’il n’en a marqué cette saison. Cela vous dit tout ce que vous devez vraiment savoir.

Bottom Line: Les Steelers tiraient de l’arrière 30-0 lorsqu’ils ont affronté Kansas City lors de la semaine 16 et ont fini par perdre par 26. Ce ne sera probablement pas si proche cette fois.

Ce qu’il faut aimer : Les Bucs ont le meilleur quart-arrière de l’histoire de la NFL avec Tom Brady. Il dirige une équipe qui a remporté le Super Bowl la saison dernière et possède encore plusieurs éléments clés de ce groupe gagnant. L’offensive et la défensive se classent toutes deux dans le top 10 de la ligue pour les marqueurs, et les Bucs ont remporté sept de leurs huit derniers matchs. Cette équipe a été construite pour répéter. C’est la période de l’année qu’il attendait.

Ce qui ne va pas : le casting de soutien autour de Brady a considérablement changé au cours des dernières semaines. Les Bucs ont perdu le receveur Chris Godwin à cause d’une blessure au genou qui a mis fin à la saison. Le demi offensif Leonard Fournette, un facteur important dans la course au championnat de l’an dernier, soigne une blessure aux ischio-jambiers. Le receveur large Antonio Brown est parti après avoir fondu lors d’une victoire contre les Jets de New York. Cette attaque devra s’appuyer davantage sur les joueurs que Brady n’a pas été obligé de faire autant confiance dans les grands moments, tandis que la défense doit regagner la domination qu’elle a affichée lors des séries éliminatoires de l’année dernière.

Bottom line: Les Bucs ont quelques problèmes à régler en ce moment. Ces problèmes ne les empêcheront pas de dépasser Philadelphie dans le tour des jokers.

Ce qu’il faut aimer : Cette défense. Les Cowboys sont en tête de la ligue pour les plats à emporter (34) et les interceptions (26), et ils ont des meneurs de jeu partout sur le terrain, y compris le secondeur recrue Micah Parsons et le demi de coin de deuxième année Trevon Diggs. Cette unité n’a accordé en moyenne que 18 points au cours des six derniers matchs des Cowboys, dont cinq se sont soldés par une victoire. Si Dallas part en courant, c’est le côté du ballon qui ouvrira la voie.

Ce qu’il ne faut pas aimer : pour une équipe qui a produit la meilleure attaque de la ligue – Dallas se classe au premier rang des marqueurs et des verges totales – il y a certainement beaucoup de questions avec ce groupe. Le jeu de course n’est plus aussi productif qu’avant, grâce aux blessures d’Ezekiel Elliott et de Tony Pollard. Le receveur large Amari Cooper a produit une saison décevante tandis qu’un autre large, Michael Gallup, vient de tomber avec une blessure au genou mettant fin à la saison. Le quart-arrière Dak Prescott n’a pas non plus retrouvé la même régularité qu’il a affichée avant de subir une blessure au mollet plus tôt cette année.

Conclusion : les Cowboys ont peut-être marqué 50 points à deux reprises au cours du mois dernier – contre Washington et Philadelphie – mais ces efforts sont trompeurs. L’équipe de football implosait alors que les Eagles approchaient de la finale de la saison comme s’il s’agissait d’une affaire de pré-saison. Cela dit, Dallas devrait être capable de gérer les 49ers dans un jeu avec joker.

Ce qu’il faut aimer : Les Rams ont tout mis en œuvre pour se qualifier pour les séries éliminatoires. Ils ont échangé contre le quart-arrière Matthew Stafford pendant l’intersaison, le secondeur Von Miller à la date limite des échanges, puis ont signé le receveur large Odell Beckham Jr. après que Cleveland l’ait libéré. Cependant, cette équipe ne se limite pas aux plus grands noms. Le receveur large Cooper Kupp a produit une année record tandis que la position de demi offensif – avec l’émergence de Sony Michel et le retour de Cam Akers – est aussi forte qu’elle l’a été toute la saison. Cette équipe avait également mené une séquence de cinq victoires consécutives avant de perdre contre San Francisco dimanche.

Ce qui ne plaît pas : les Rams ont tendance à avoir du mal lorsque les équipes veulent les bousculer. Cela a été un thème constant dans certaines de leurs défaites les plus difficiles, et les 49ers ont clairement leur numéro. Les Rams ont perdu une avance de 17 points lors de leur défaite de fin de saison contre San Francisco, donnant aux 49ers un balayage de saison. Stafford doit également trouver plus de cohérence. Il a disputé six matchs cette saison alors qu’il a commis au moins deux revirements, et son interception a scellé le sort des Rams en prolongation dimanche. Soit dit en passant, cette défaite a fait passer les Rams des deux têtes de série à quatre.

Bottom line: L’entraîneur-chef des Rams Sean McVay a déclaré que l’histoire était encore en train d’être écrite sur son équipe lorsque les Rams ont été embourbés dans une séquence de trois défaites consécutives plus tôt cette année. Ce récit se sent beaucoup mieux ces jours-ci, même si les Rams ont soutenu le titre NFC West. Les Rams se sont séparés de l’Arizona cette année, mais Los Angeles est la valeur la plus sûre de nos jours.

Ce qu’il faut aimer: Arizona a connu sa part de succès cette saison, terminant avec des victoires à deux chiffres malgré les blessures de plusieurs joueurs vedettes. Cette équipe a commencé l’année avec sept victoires consécutives, puis a réussi à remporter deux des trois matchs lorsque le quart-arrière Kyler Murray a été mis à l’écart en raison d’une blessure à la cheville. Les Cardinals ont également remporté une énorme victoire à Dallas lors de la semaine 16 qui a décroché une place en séries éliminatoires et mis fin à une séquence de trois défaites consécutives. Aussi excitant que puisse être l’Arizona quand il roule en attaque – et Murray est l’un des interprètes les plus électriques de la ligue – c’est cette résilience qui déterminera jusqu’où ils iront en séries éliminatoires.

Ce qu’il ne faut pas aimer : Les Cardinals ont produit un gros raté dans leur défaite de fin de saison contre une équipe de Seattle qui n’avait rien à jouer. Les mêmes problèmes de défense contre la course qui avaient apparemment été résolus contre Dallas sont réapparus contre les Seahawks, alors que Rashaad Penny a couru 190 verges sur 8,3 verges par course. Si l’Arizona ne peut pas s’attaquer de manière plus cohérente, ce sera une route difficile pour eux. L’offensive n’a déjà pas été aussi impressionnante avec le receveur vedette DeAndre Hopkins avec une blessure au genou. Cette équipe a également subi des pertes mystifiantes, notamment des éruptions sur les habitants du bas comme la Caroline et Détroit. Les Cardinals semblaient prendre vie dans cette victoire contre Dallas. Ils doivent redécouvrir cette magie rapidement.

Bottom line: Les Cardinals sont facilement l’équipe la plus difficile à déchiffrer à ce stade de la saison. Ils étaient la meilleure équipe de la ligue à un moment donné, puis ils avaient l’apparence d’une équipe qui se précipitait vers un effondrement. Leur défaite à domicile contre les Seahawks en difficulté ne présage rien de bon, surtout avec un titre de division en jeu. Les Rams semblent tout simplement mieux préparés pour les séries éliminatoires en ce moment.

Ce qu’il faut aimer :Les 49ers jouaient au Super Bowl il y a à peine deux ans. Il y a encore beaucoup de joueurs de cette équipe sur cette liste, et ils sont tout à fait conscients de ce qu’il faut pour atteindre à nouveau ce stade. Certains de ces joueurs – comme le receveur large Deebo Samuel et l’ailier rapproché George Kittle – sont à leur meilleur dans des situations de haute pression. La victoire de dimanche contre les Rams en était un autre exemple. Les 49ers ont pris 17 points de retard puis se sont ralliés à la victoire en prolongation.

Ce qui ne plaît pas : le quart-arrière Jimmy Garoppolo a un pouce blessé sur sa main qui lance. Cela ne l’a pas empêché de faire d’énormes jeux contre les Rams, mais il est difficile de voir cette équipe progresser si la recrue Trey Lance est obligée de se mettre en devoir d’urgence. Les 49ers ont également joué leur finale de la saison sans le plaqueur gauche du Pro Bowl blessé Trent Williams (coude), qui doit être en bonne santé pour que cette attaque soit à son meilleur. San Francisco a le mérite de s’être prêté aux séries éliminatoires après un démarrage lent. Mais ce n’est pas non plus un mastodonte à floraison tardive.

Bottom line: Les 49ers ont des qualités qui pourraient les rendre effrayants dans un scénario d’un match. Le problème, c’est que les Cowboys ont le genre de défense opportuniste qui devrait troubler Garoppolo.

Ce qu’il faut aimer : Aucune équipe ne gère mieux le football que les Eagles. Ils se sont transformés en une attaque au sol et en livre par nécessité – ils étaient 2-5 à un moment donné – et ils ont décollé depuis. Actuellement, les Eagles se classent au premier rang de la ligue pour la course au sol. Ils ont également remporté sept de leurs 10 derniers matchs, cette défaite de fin de saison contre Dallas étant essentiellement un cadeau. Les Eagles ne sont pas beaux du tout. Cependant, ils savent qui ils sont et comment ils doivent jouer pour gagner des matchs. Cela signifie beaucoup à cette époque de l’année.

Ce qu’il ne faut pas aimer : le quart-arrière Jalen Hurts souffre d’une blessure à la cheville. Les Eagles n’avaient pas besoin de risquer qu’il joue dans cette défaite contre Dallas, mais ils auront besoin de lui aussi près que possible de 100% pour le Super Wild Card Round. Hurts doit encore répondre à de nombreuses questions pour savoir s’il est la réponse à long terme de cette équipe au poste de quart-arrière. La réalité est qu’il est leur meilleur espoir à court terme de naviguer à travers les séries éliminatoires. S’il est encore gimpy cette semaine, le plaisir de Philadelphie se termine à la va-vite.

Bottom line: L’entraîneur-chef des Eagles Nick Sirianni a fait un travail impressionnant pour refaire cette équipe à la volée. Dommage que cela ne suffira pas à les faire passer devant les Bucs.

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