CM – Protégé trop tard : les autorités américaines signalent plus de 20 extinctions

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Les animaux et une plante avaient été répertoriés comme espèces menacées. Leurs histoires contiennent des leçons sur une crise mondiale croissante de la biodiversité.

Le pic à bec d’ivoire, que les ornithologues amateurs ont recherché dans les bayous de l’Arkansas, a disparu pour toujours, selon des responsables fédéraux. Il en va de même pour la paruline de Bachman, un oiseau chanteur à poitrine jaune qui a autrefois migré entre le sud-est des États-Unis et Cuba. Le chant du Kauai O’o, un oiseau forestier hawaïen, n’existe que sur des enregistrements. Et il n’y a plus aucun espoir pour plusieurs types de moules d’eau douce qui filtraient autrefois les ruisseaux et les rivières de la Géorgie à l’Illinois.

Au total, 22 animaux et une plante devraient être déclarés éteints et retirés de la liste des espèces menacées, ont annoncé mercredi les responsables fédéraux de la faune.

L’annonce pourrait également offrir un aperçu de l’avenir. Il survient dans un contexte d’aggravation de la crise mondiale de la biodiversité qui menace d’extinction un million d’espèces, dont beaucoup en quelques décennies. Les activités humaines comme l’agriculture, l’exploitation forestière, l’exploitation minière et la construction de barrages prennent l’habitat des animaux et polluent une grande partie de ce qui reste. Les gens braconnent et surpêchent. Le changement climatique ajoute un nouveau danger.

« Chacune de ces 23 espèces représente une perte permanente pour le patrimoine naturel de notre pays et pour la biodiversité mondiale », a déclaré Bridget Fahey, qui supervise la classification des espèces pour le Fish and Wildlife Service. « Et c’est un rappel qui donne à réfléchir que l’extinction est une conséquence du changement environnemental causé par l’homme. »

Les extinctions comprennent 11 oiseaux, huit moules d’eau douce, deux poissons, une chauve-souris et une plante. Beaucoup d’entre eux étaient probablement éteints, ou presque, au moment de l’adoption de la loi sur les espèces en voie de disparition en 1973, ont déclaré des responsables et des défenseurs, alors peut-être qu’aucune mesure de conservation n’aurait pu les sauver.

« La loi sur les espèces en voie de disparition n’a pas été adoptée à temps pour sauver la plupart de ces espèces », a déclaré Noah Greenwald, directeur des espèces en voie de disparition au Center for Biological Diversity, un groupe à but non lucratif. « C’est une tragédie. »

Depuis l’adoption de la loi, 54 espèces aux États-Unis ont été retirées de la liste des espèces en voie de disparition parce que leurs populations se sont rétablies, tandis que 48 autres se sont suffisamment améliorées pour passer de menacées à menacées. Jusqu’à présent, 11 espèces répertoriées ont été déclarées éteintes.

Une période de commentaires publics de 60 jours sur le nouveau lot de 23 commence jeudi. Les scientifiques et les membres du public peuvent fournir des informations qu’ils souhaiteraient que le Fish and Wildlife Service prenne en compte avant de prendre une décision finale.

Sans conservation, disent les scientifiques, beaucoup plus d’espèces auraient disparu. Mais avec les humains qui transforment si radicalement la planète, ajoutent-ils, il reste encore beaucoup à faire.

« La biodiversité est le fondement des systèmes sociaux et économiques, mais nous n’avons pas réussi à résoudre la crise d’extinction », a déclaré Leah Gerber, écologiste et directrice du Center for Biodiversity Outcomes de l’Arizona State University.

Le mois prochain, les discussions s’intensifieront sur un nouvel accord mondial sur la biodiversité. Une proposition qui a récemment fait son chemin est un plan, connu sous le nom de 30×30, visant à protéger au moins 30 % des terres et des océans de la Terre d’ici 2030.

Les scientifiques ne déclarent pas les extinctions à la légère. Cela prend souvent des décennies de recherches infructueuses. Environ la moitié des espèces de ce groupe étaient déjà considérées comme éteintes par l’Union internationale pour la conservation de la nature, l’autorité mondiale sur le statut des animaux et des plantes. Le Fish and Wildlife Service a ralenti en partie parce qu’il travaille avec un arriéré, ont déclaré des responsables, et a tendance à donner la priorité à la protection des espèces qui en ont besoin plutôt qu’à la suppression de la protection de celles qui n’en ont pas besoin.

La plupart des dernières observations confirmées ont eu lieu dans les années 1980, bien qu’un oiseau hawaïen ait été documenté pour la dernière fois en 1899 et un autre en 2004.

Aucun animal du lot n’a été recherché plus passionnément que le bec d’ivoire, le plus grand pic des États-Unis. Habitant autrefois les forêts anciennes et les marécages du sud-est, les oiseaux ont décliné à mesure que les colons européens et leurs descendants défrichaient les forêts et les chassaient. La dernière observation confirmée a eu lieu en Louisiane en 1944.

Mais en 2004, un kayakiste nommé Gene Sparling a déclenché une vague de recherches lorsqu’il a vu un pic qui ressemblait à un bec d’ivoire dans un marais de l’Arkansas. Quelques jours après en avoir entendu parler, deux ornithologues amateurs expérimentés, Tim Gallagher et Bobby Harrison, ont pris l’avion pour le rejoindre dans une recherche. Le jour 2, pagayant dans leurs kayaks, ils s’apprêtaient à s’arrêter pour déjeuner quand soudain un gros oiseau vola juste devant eux. « Tim et moi avons tous les deux crié ‘Ivory-bill !’ en même temps », se souvient M. Harrison.

Mais les hommes sont catégoriques sur le fait qu’ils ont eu un aperçu clair des marques distinctives des ailes qui distinguent un bec en ivoire de son parent le plus similaire, le grand pic. « C’était indéniable », a déclaré M. Gallagher.

Une foule d’ornithologues de l’Université Cornell, plusieurs autres recherches, quelques observations signalées et une vidéo floue plus tard, un article publié en 2005 dans la revue Science déclarait « Le pic à bec d’ivoire (Campephilus principalis) persiste en Amérique du Nord continentale ».

La controverse s’ensuivit. Certains experts ont fait valoir que les images étaient de grands pics. Les tentatives répétées des agences étatiques et fédérales de la faune pour trouver l’oiseau ont été infructueuses et de nombreux experts ont conclu qu’il était éteint.

Lorsque Amy Trahan, une biologiste du Fish and Wildlife Service, a terminé l’évaluation la plus récente des espèces de pics, a-t-elle déclaré, elle a dû faire sa recommandation sur la base des meilleures données scientifiques disponibles. À la fin du rapport, elle a coché une ligne à côté des mots « retirer de la liste sur la base de l’extinction ».

« C’était probablement l’une des choses les plus difficiles que j’ai faites dans ma carrière », a-t-elle déclaré. « J’ai littéralement pleuré. »

Les îles, où la faune a évolué de manière isolée, ont été particulièrement touchées par les extinctions causées par l’introduction d’espèces étrangères dans l’écosystème par l’homme, et 11 des espèces visées par la proposition de radiation sont originaires d’Hawaï et de Guam. Les porcs, les chèvres et les cerfs détruisent l’habitat forestier. Les rats, les mangoustes et les serpents bruns se nourrissent d’oiseaux et de chauves-souris indigènes. Les moustiques, qui n’existaient pas à Hawaï jusqu’à leur arrivée sur les navires dans les années 1800, tuent les oiseaux en les infectant avec le paludisme aviaire.

Hawaï abritait autrefois plus de 50 espèces d’oiseaux forestiers connus sous le nom de lianes à miel, certains d’entre eux aux couleurs vives avec de longs becs incurvés utilisés pour boire le nectar des fleurs. Compte tenu des extinctions proposées dans ce lot, il ne reste que 17 espèces.

La plupart des espèces restantes sont maintenant soumises à un siège plus lourd. Les oiseaux qui vivaient plus haut dans les montagnes étaient autrefois à l’abri du paludisme aviaire car il faisait trop froid pour les moustiques. Mais à cause du changement climatique, les moustiques se sont propagés plus haut.

« Nous assistons à des déclins de population très spectaculaires associés à cette augmentation des moustiques qui est un résultat direct du changement climatique », a déclaré Michelle Bogardus, superviseure adjointe de terrain du Pacific Islands Fish and Wildlife Office.

Seules quelques espèces ont montré une résistance au paludisme aviaire, a-t-elle déclaré, de sorte que la plupart sont susceptibles de disparaître à moins que les moustiques ne puissent être contrôlés dans l’ensemble du paysage.

Les moules d’eau douce font partie des groupes les plus menacés en Amérique du Nord, mais les scientifiques n’en savent pas assez sur les huit espèces de la liste pour dire avec certitude pourquoi elles ont disparu. Les extinctions sont probablement liées aux réservoirs que les humains ont construits au cours des 100 dernières années, ont déclaré des biologistes fédéraux, transformant essentiellement les rivières de moules en lacs.

Le changement d’habitat a-t-il affecté certains aspects de leur cycle de vie soigneusement chorégraphié ? Les filtreurs ont-ils également été blessés par les sédiments ou la pollution de l’eau ?

Les moules d’eau douce reposent sur des adaptations à couper le souffle développées au cours d’années d’évolution incalculables. Les femelles attirent les poissons avec un appendice qui ressemble à un vairon, une écrevisse, un escargot, un insecte ou un ver, selon l’espèce. Les moules jettent alors leurs larves, qui s’attachent au poisson, le forçant à s’abriter et finalement à les distribuer.

« Je ne pense pas que nous comprenions parfaitement ce que nous avons perdu », a déclaré Tyler Hern, un biologiste du Fish and Wildlife Service dont le travail comprend la récupération des moules d’eau douce. « Ces moules avaient des secrets que nous ne connaîtrons jamais. »

Les moules proposées pour l’extinction sont le cochon plat, la moule perlée à fleur verte, la coquille de gland du Sud, l’étrier, la moule perlée à fleur tuberculée, la moule perlée à fleur turgescente, la combe des hautes terres et la moule perlée à fleur jaune.

Les oiseaux hawaïens sont le Kauai akialoa, le Kauai nukupuu, le Kauai O’o, la grande grive Kauai, le Maui akepa, le Maui nukupuʻu, la plante grimpante Molokai et le poʻouli.

De Guam, il y a l’oiseau aux yeux blancs bridé et la chauve-souris frugivore Little Mariana. Du Texas, il y a le poisson gambusia de San Marcos. De l’Ohio, le poisson fou Scioto.

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