CM – Stephen Sondheim, légende du théâtre musical derrière « Sweeney Todd » et « Into the Woods », est décédé

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Le compositeur et parolier est décédé vendredi à son domicile de Roxbury, Connecticut, à l’âge de 91 ans, selon l’Associated Press. La mort de Sondheim a été soudaine, a déclaré son avocat et ami F. Richard Pappas au New York Times. La veille, Sondheim avait célébré Thanksgiving avec un dîner avec des amis à Roxbury.

Sondheim était l’un des artistes de théâtre musical les plus imités et les plus inimitables de sa génération, un pont à lui seul entre l’âge d’or de Broadway et le meilleur de ce qui a suivi. Avec des comédies musicales révolutionnaires telles que « Sweeney Todd: The Demon Barber of Fleet Street », « Company », « Follies » et « Sunday in the Park with George », Sondheim a redéfini la forme d’art américain sans jamais perdre de vue les principes fondamentaux qui l’ont fait génial : des histoires captivantes animées par des chansons inoubliables.

Dans le cas de Sondheim, ces chansons pouvaient être intimidantes pour les musiciens qui les jouaient et les chantaient, marquées comme elles l’étaient par des chemins chromatiques sinueux et des bords dissonants qui renforçaient le drame riche et souvent austère de ses spectacles. Mais alors que c’était une blague courante que Sondheim n’a pas écrit un air que vous pourriez fredonner, sa musique était tonale et somptueusement mélodique.

En tant que parolier, Sondheim a attiré l’attention pour son intelligence et son érudition, mais c’est son acuité émotionnelle qui a le plus étonné et persisté. Protégé d’Oscar Hammerstein II, qu’il a décrit comme un père de substitution, il n’a jamais sacrifié le sentiment pour l’éclair cérébral et a toujours laissé ses personnages dicter la manière et la substance de l’expression.

Deux de ses ballades les plus mémorables, « Not While I’m Around » de « Sweeney Todd » et « No One Is Alone » de « Into the Woods » de 1987, ont été chantées pour les enfants dans les spectacles ; et ses récits des dilemmes adultes les plus vexants pouvaient être d’une simplicité et d’une franchise fracassantes. « Tu as dit que tu m’aimais ou étais-tu juste gentil ? » demande un personnage dans « Losing My Mind », de « Follies ». Des paroles ont-elles résumé le doute de soi romantique de manière plus succincte ou cinglante ?

Et tandis que les chansons de Sondheim pouvaient être mordantes et drôles, il avait une grande capacité de tendresse. Dans « So Many People », de la comédie musicale « Saturday Night », une jeune femme dit à son amant que les autres « ne connaîtront jamais l’amour comme mon amour pour toi… Et s’ils nous disent que c’est une chose que nous deviendrons trop grand/Ils sont jaloux comme ils peuvent l’être/Cela avec tant de gens dans le monde/Tu m’aimes.

Sondheim est devenu célèbre dans les années 1950 en tant que créateur de mots prodigieux, écrivant des paroles pour « West Side Story » et « Gypsy » avant d’avoir 30 ans. Il a rencontré le succès, sinon l’approbation critique unanime, en tant que compositeur avec « A Funny Thing Happened on » de 1962 le Chemin du Forum. » Le classique culte de 1964 « Anyone Can Whistle » a produit un certain nombre de chansons durables, y compris la chanson titre, mais a fermé après neuf représentations. « Do I Hear A Waltz » (1965) a associé Sondheim à l’ancien partenaire de Hammerstein, Richard Rodgers.

C’est dans les années 1970 que Sondheim s’impose véritablement en tant que compositeur et conceptualiste. Travaillant avec le réalisateur Hal Prince et des librettistes avant-gardistes tels que Hugh Wheeler, George Furth et John Weidman, il a offert au public musical un regard plus contemporain et complexe, et souvent plus sombre, sur la recherche de la connexion et de l’identité humaines. « Company » (1970) a documenté l’insatisfaction d’un célibataire et de ses amis mariés ; « Follies » de 1971 et « A Little Night Music » de 1973 ont tracé une série de relations dont les bizarreries et les contradictions pouvaient sembler douloureusement familières.

Au fil du temps, Sondheim a abordé des thèmes plus larges et plus divers, en s’appuyant sur des sujets et des sources de plus en plus éclectiques. « Pacific Overtures » (1976) a examiné l’intervention occidentale à travers les yeux de deux hommes japonais. « Sweeney Todd », le chef-d’œuvre du Grand Guignol de 1979, est basé sur une pièce de théâtre dans laquelle le personnage principal, un ancien détenu adapté d’une légende britannique, se tourne vers le meurtre de masse et le cannibalisme pour venger une injustice. « Dimanche » de 1984 réinventé le peintre pointilliste Georges Seurat ; « Into the Woods » s’inspire des contes de fées des frères Grimm.

Il y a eu des déceptions et des retards. « Merrily We Roll Along » de 1981, un récit d’artistes en quête d’efforts qui ont remonté le temps – à commencer par ses personnages à l’âge mûr désabusé – a suscité des critiques même de la part d’admirateurs ardents et s’est terminé après seulement 16 représentations après l’avant-première. Il s’agissait de la dernière collaboration de Sondheim à Broadway avec Prince.

« Assassins », qui a scruté le cœur et l’esprit de tueurs infâmes, s’est incliné à New York en 1990, mais n’a été produit à Broadway que 14 ans plus tard. « Road Show », basé sur les exploits entrepreneuriaux réels des frères et sœurs Wilson et Addison Mizner, était en développement pendant plus d’une décennie sous divers noms avant d’ouvrir à des avis mitigés au Public Theatre en 2008.

Mais c’était en partie une mesure de l’imagination progressiste de Sondheim que ses partitions étaient parfois plus appréciées rétrospectivement. « Passion » (1994), une méditation sur l’amour physique et spirituel inspirée du film italien « Passione d’Amore », a eu la plus courte durée de tous les spectacles qui ont remporté le Tony Award de la meilleure comédie musicale, mais quelques-uns des spectacles sont délicatement des chansons envoûtantes, telles que « Happiness », « Loving You » et « I Wish I could Forget You », sont depuis devenues des standards contemporains.

« Merrily » a été revisité à de nombreuses reprises par des réalisateurs ambitieux, parmi lesquels John Doyle, dont les lectures réduites de nombreux classiques de Sondheim ont suscité des éloges au Royaume-Uni, à Broadway et dans les théâtres régionaux.

En effet, les reprises de l’œuvre de Sondheim à Broadway, dont plusieurs basées à l’étranger, sont restées nombreuses au 21e siècle, tout comme d’autres hommages d’admirateurs de grande envergure. Pour « A Bed and a Chair: A New York Love Affair » en 2013, Wynton Marsalis a dirigé un orchestre dans des arrangements jazz d’airs de Sondheim. Jake Gyllenhaal a joué dans une production de Broadway en 2017 de « Sunday in the Park With George ».

Le librettiste/réalisateur James Lapine, qui a remporté les Tony Awards pour ses livres pour « Into the Woods » et « Passion », a conçu la revue de Broadway en 2010  » Sondheim on Sondheim  » et, en 2013, a réalisé  » Six by Sondheim « , un documentaire de HBO axé sur sur le processus créatif de son sujet.

Sondheim a remporté huit Tony (dont un prix spécial pour l’ensemble de sa carrière), ainsi que le prix Pulitzer de théâtre, avec Lapine, pour « Dimanche ». En 2015, Sondheim a reçu la Médaille présidentielle de la liberté des mains du président Barack Obama.

Sondheim a également écrit des chansons, des partitions et de la musique de scène pour le cinéma et la télévision, parmi lesquels un certain nombre d’airs inclus dans le film « Dick Tracy » et « Sooner Or Later » de 1990, qui a été chanté par Madonna et a remporté un Oscar.

La facilité de Sondheim avec la langue a trouvé d’autres débouchés, y compris la création de mots croisés, qu’il aimait, pour le magazine New York et l’écriture de pièces de théâtre et de scénarios de films.

Mais il a déclaré à USA TODAY en 2008 que « la prose n’est pas ma langue naturelle », notant qu’il avait été chargé 15 ans plus tôt de rédiger un livre de ses paroles rassemblées.

« Cela me prend plus de temps que cela n’en prendrait probablement à d’autres personnes. » (Deux recueils « Finishing the Hat » et « Look, I Made a Hat » ont été publiés en 2010 et 2011.)

Cette humilité était typique des interviews de Sondheim, qu’il donnait avec parcimonie. Dans la même conversation, il a rejeté l’idée qu’il représentait le dernier des géants du théâtre musical. « Je me souviens de la mort de Frank Loesser en disant : « Eh bien, c’est la fin des grands auteurs-compositeurs. » Mais vous savez, ce n’était pas le cas. Il y avait sa génération, et puis il y avait Bock et Harnick et Kander et Ebb et tous les gars et les femmes de notre génération. Je pense que l’idée du dernier grand n’importe quoi est spécieuse.

En grande partie une personne privée, Sondheim n’a pas, de son propre chef, eu une relation amoureuse sérieuse jusqu’à ce qu’il soit dans la soixantaine, avec son partenaire Jeff Romley. S’adressant à nouveau à USA TODAY en 2013, il a noté: « Un grand nombre de chansons et d’histoires d’amour ont été écrites par des personnes qui n’ont jamais été amoureuses. »

Certes, peu d’écrivains de quelque forme que ce soit ont touché l’esprit et l’âme de leurs fans de manière aussi cohérente et astucieuse que Sondheim. Sa capacité à capturer et transcender la vie à travers l’art nous manquera, même si le travail qu’il a produit perdure.

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