CM – Une vidéo désobligeante provoque des retombées explosives au sein d’ESPN

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Dans des commentaires qui se propagent toujours à travers le réseau, la journaliste Rachel Nichols, qui est blanche, a déclaré que Maria Taylor, qui est noire, a obtenu le poste d’animatrice de 2020 N.B.A. couverture des finales parce qu’ESPN «sentait de la pression» sur la diversité.

Comme la N.B.A. les éliminatoires ont commencé en mai, les stars de l’émission de basket-ball de renom d’ESPN, « NBA Countdown », ont discuté de leur refus d’y figurer.

Ils s’opposaient à un décret de production de dirigeants qui, selon eux, avait été publié au profit d’une journaliste secondaire et collègue vedette, Rachel Nichols, malgré les commentaires qu’elle avait faits suggérant que l’animatrice de « NBA Countdown », Maria Taylor, avait obtenu ce poste parce qu’elle est noir. Nichols est blanc.

Un appel avant le spectacle avec Taylor et les autres commentateurs – Jalen Rose, Adrian Wojnarowski et Jay Williams – ainsi que les membres du personnel de «NBA Countdown» étaient devenus acrimonieux, et Jimmy Pitaro, président d’ESPN, a eu plusieurs conversations téléphoniques lors d’un événement familial pour essayer pour aider à aplanir les choses.

Certaines des personnes impliquées ont vu dans les manœuvres initiales un signe du réseau favorisant Nichols malgré un fond de critiques d’employés qui se sont plaints que le réseau sportif ait longtemps mal géré les problèmes de racisme. Il avait refusé de discipliner Nichols malgré la fureur de toute l’entreprise à propos de sa remarque, qu’elle avait faite lors d’une conversation téléphonique il y a près d’un an après avoir appris qu’elle n’hébergerait pas de couverture pendant le N.B.A 2020. finales, comme elle s’y attendait.

« Je souhaite à Maria Taylor tout le succès du monde – elle couvre le football, elle couvre le basket-ball », a déclaré Nichols en juillet 2020. « Si vous devez lui donner plus de choses à faire parce que vous ressentez de la pression à propos de votre record de longue date en matière de diversité – que, soit dit en passant, je connais personnellement du côté féminin – comme, allez-y. Trouvez-le simplement ailleurs. Vous n’allez pas le trouver chez moi ou m’emporter mon truc.

ESPN essaie, et échoue souvent, de faire face au scandale depuis des mois. Mais une échéance qui approche à grands pas oblige le réseau à montrer au moins certaines de ses cartes. Le contrat de Taylor expire pendant la N.B.A. finales, qui commencent mardi entre les Phoenix Suns et les Milwaukee Bucks, mais peu de mesures substantielles ont été prises en vue d’un nouvel accord, même si Pitaro a identifié Taylor comme l’une des étoiles montantes d’ESPN.

Que ESPN et Taylor soient d’accord ou non sur un contrat, les dommages internes de l’année dernière ont été substantiels.

Cet article est basé sur des entretiens avec plus d’une douzaine d’employés actuels et anciens d’ESPN, ainsi que d’autres personnes connaissant le fonctionnement interne de l’entreprise. La plupart d’entre eux ont parlé sous couvert d’anonymat parce qu’ils n’étaient pas autorisés par ESPN à parler aux médias ou à cause des documents qu’ils avaient signés en quittant l’entreprise.

À la mi-juillet de l’année dernière, Nichols séjournait au Coronado Springs Resort à Walt Disney World près d’Orlando, en Floride, confinée dans sa chambre pendant sept jours en raison des protocoles de coronavirus de la N.B.A. avant la reprise de la saison. Elle avait avec elle une caméra vidéo pour pouvoir continuer à apparaître dans les émissions ESPN, principalement « The Jump », un quotidien de la N.B.A. émission qu’elle anime depuis 2016.

Mais elle envisageait d’héberger les émissions d’avant-match et d’après-match d’ESPN pendant les éliminatoires et les finales, la programmation de basket-ball en studio la plus importante du réseau. Cet hôte est le visage de N.B.A. d’ESPN. couverture, et avant la pandémie, elle et Taylor ont accueilli différentes versions de l’émission.

À peu près au moment où Nichols est arrivée en Floride, des dirigeants lui ont dit que Taylor organiserait une couverture pendant la N.B.A. finales.

Nichols a discuté de sa carrière lors d’un appel téléphonique le 13 juillet 2020, avec Adam Mendelsohn, le conseiller de longue date de la superstar des Los Angeles Lakers LeBron James et l’agent de James, Rich Paul. Nichols parlait avec Mendelsohn pour demander une entrevue avec James et son coéquipier des Lakers Anthony Davis, que Paul représente également. Au cours de la conversation, elle a également demandé conseil à Mendelsohn car elle pensait que ses patrons faisaient avancer Taylor à ses dépens.

«Je veux juste qu’ils aillent ailleurs – c’est dans mon contrat, soit dit en passant; ce travail est dans mon contrat par écrit », a déclaré Nichols à Mendelsohn, faisant référence à la couverture de l’hébergement pendant la N.B.A. finales quelques minutes après avoir déclaré qu’ESPN « sentait de la pression » à propos de la diversité raciale.

« Bien sûr, nous n’allons pas commenter les détails d’un contrat de commentateur », a déclaré Josh Krulewitz, un porte-parole d’ESPN. Krulewitz a refusé de rendre Pitaro disponible pour une interview.

À l’insu de Nichols, sa caméra vidéo était allumée et l’appel était enregistré sur un serveur au siège d’ESPN à Bristol, dans le Connecticut.

On ne sait pas pourquoi sa caméra était allumée, mais la plupart des gens chez ESPN pensent que Nichols, utilisant une nouvelle technologie pendant une pandémie, ne l’a pas éteinte correctement. C’était effectivement la version pandémique à distance d’un incident de micro chaud.

Des dizaines d’employés d’ESPN ont accès aux serveurs vidéo de l’entreprise dans le cadre de leur flux de travail normal.

Au moins une de ces personnes a regardé la vidéo sur le serveur, l’a enregistrée sur un téléphone portable et l’a partagée avec d’autres. Bientôt, d’autres copies de la conversation se sont répandues autour d’ESPN, et en quelques heures, elles ont atteint les dirigeants d’ESPN, en partie à cause de certains des commentaires de Mendelsohn. C’est un éminent stratège en politique et en communication qui a travaillé pour le géant du capital-investissement TPG ; était directeur des communications et chef de cabinet adjoint d’Arnold Schwarzenegger, alors gouverneur de Californie; et est co-fondateur du groupe de droits de vote de James, More Than a Vote, qui s’est concentré sur l’encouragement de l’accès des électeurs noirs lors des élections de 2020.

Dans un enregistrement de la vidéo obtenu par le New York Times, Nichols et Mendelsohn se sont arrêtés un moment pendant la conversation après que Nichols a déclaré qu’elle prévoyait d’attendre le prochain mouvement d’ESPN. Mendelsohn, qui est blanc, a alors déclaré : « Je ne sais pas. Je suis épuisé. Entre Me Too et Black Lives Matter, il ne me reste plus rien. Nichols a alors ri.

Mendelsohn, tout au long de la conversation, a élaboré une stratégie avec Nichols sur la façon dont elle devrait répondre à ESPN. « Faites attention car cet endroit est une fosse aux serpents », a-t-il déclaré. Ils ont considéré une décision que Mendelsohn a décrite comme « baller » mais « difficile à réaliser » : dire à Pitaro et à d’autres que le fait d’avoir deux femmes en compétition pour le même travail était un signe des lacunes plus larges d’ESPN avec les employées.

« Ces mêmes personnes – qui sont, comme des électeurs masculins conservateurs blancs de Trump – sont en partie la raison pour laquelle j’ai eu du mal à ESPN », a déclaré Nichols au cours de la conversation. «En gros, j’ai finalement dépassé tout le monde pendant si longtemps qu’ils ont dû le reconnaître. Je ne veux pas être ensuite victime d’eux qui essaient de rattraper leur retard pour les mêmes dommages qui m’ont affecté en premier lieu, vous voyez ce que je veux dire. Alors j’essaie d’être gentil.

Plusieurs employés noirs d’ESPN ont déclaré s’être dit après avoir entendu la conversation que cela avait confirmé leurs soupçons selon lesquels les Blancs favorables à l’extérieur parlaient différemment à huis clos.

Dans un communiqué, Mendelsohn a déclaré : « Je partagerai ce que je croyais alors et je crois toujours être vrai. Maria méritait et méritait le poste, et Rachel doit le respecter. Maria le méritait à cause de son travail, et ESPN a reconnu que, comme beaucoup de personnes et d’entreprises en Amérique, elles doivent changer intentionnellement. Ce n’est pas parce que Maria a obtenu le poste que Rachel ne devrait pas être payée ce qu’elle mérite. Rachel et Maria ne devraient pas être forcées de participer à un jeu à somme nulle par ESPN, et Rachel devait les appeler.

En réponse aux questions du Times, Nichols a déclaré qu’elle était frustrée et qu’elle « déchargeait à un ami le processus d’ESPN, pas Maria ». Mais elle a ajouté: « Mes propres intentions dans cette conversation, et l’opinion des responsables d’ESPN, ne sont pas la somme de ce qui compte ici – si Maria sentait que la conversation était bouleversante, alors elle l’était, et j’en étais la cause pour elle. »

Nichols a déclaré qu’elle avait contacté Taylor pour s’excuser par SMS et appels téléphoniques. « Maria a choisi de ne pas répondre à ces offres, ce qui est tout à fait juste et une décision que je respecte », a déclaré Nichols.

Nichols a déclaré que l’enregistrement de la vidéo par un collègue d’ESPN était blessant. « J’étais secoué qu’un collègue fasse cela, et que d’autres employés, y compris certains de ceux de la N.B.A. projet, n’avait aucun remords à faire circuler une vidéo d’espionnage d’une collègue seule dans sa chambre d’hôtel », a-t-elle déclaré, ajoutant: « Je ne suggérerais en aucun cas que la façon dont les commentaires ont été révélés devrait accorder un laissez-passer gratuit. eux étant blessants envers les autres.

Krulewitz, le porte-parole, a déclaré : « Un groupe diversifié de cadres a examiné de manière approfondie et équitable tous les faits liés à l’incident, puis a traité la situation de manière appropriée. Nous sommes fiers de la couverture que nous continuons à produire, et nous nous concentrerons toujours sur Maria, Rachel et le reste de la talentueuse équipe au service de la N.B.A. Ventilateurs. »

Au sein d’ESPN, en particulier au sein de la N.B.A. groupe qui travaille à la fois avec Taylor et Nichols, de nombreux employés ont été scandalisés en regardant la vidéo. Ils étaient particulièrement contrariés par ce qu’ils percevaient comme l’expression par Nichols d’une critique courante utilisée par les travailleurs blancs dans de nombreux lieux de travail pour dénigrer leurs collègues non blancs – que Taylor s’était vu offrir le poste d’hébergement uniquement à cause de sa race, pas parce qu’elle était la meilleure personne pour le poste. .

Les employés ont également déclaré que Nichols rendait le travail de Taylor plus difficile car Taylor doit également se rendre à Mendelsohn pour obtenir des interviews avec des journalistes du basket-ball.

Alors que les dirigeants d’ESPN décidaient quoi faire à propos de la vidéo, une coupure de quatre minutes de la conversation a été divulguée à Deadspin. (La vidéo obtenue par The Times est plus de 20 minutes de conversation continue.)

La fuite a eu un effet majeur sur la réponse d’ESPN. Plusieurs anciens employés d’ESPN, dont un ancien cadre, ont déclaré que les dirigeants de l’entreprise avaient exprimé leurs craintes d’un procès de Nichols et que Disney, la société mère d’ESPN, s’était fortement impliquée.

Krulewitz a déclaré que la fuite n’avait pas changé la réaction de l’entreprise. Nichols a déclaré avoir parlé à un avocat pour mieux comprendre comment une enquête ESPN fonctionnerait, mais elle n’a pas menacé de poursuivre.

ESPN a refusé de dire si des employés avaient été sanctionnés, et Nichols a déclaré qu’on lui avait dit que « le contenu de la conversation ne justifiait aucune sanction ». La seule personne connue pour être punie était Kayla Johnson, une productrice de vidéo numérique qui a déclaré aux ressources humaines d’ESPN qu’elle avait envoyé la vidéo à Taylor. Johnson, qui est noir, a été suspendu pendant deux semaines sans salaire et s’est ensuite vu confier des tâches moins souhaitables au travail.

Taylor, qui avait récemment été largement acclamée pour ses commentaires à l’antenne sur le meurtre de George Floyd par un policier, en avait marre car elle avait également été dénigrée récemment par au moins un autre collègue d’ESPN pour avoir parlé de Floyd. Elle a déclaré aux dirigeants, dont Pitaro, le président de l’entreprise, qu’elle ne finirait pas de couvrir la saison.

« Je ne me qualifierai pas de victime, mais je me suis certainement sentie victimisée et je n’ai pas l’impression que mes plaintes ont été prises au sérieux », a-t-elle écrit dans un e-mail aux dirigeants d’ESPN, dont Pitaro, deux semaines après l’incident, qui a eu lieu. obtenu par le Times. «En fait, la première fois que j’ai entendu les RH après 2 incidents d’insensibilité raciale, c’était pour demander si j’avais divulgué la cassette de Rachel aux médias. Je ne ferais jamais ça. »

Elle a ajouté: « Le simple fait d’être une femme noire face à face dans cette entreprise a fait des ravages physiquement et mentalement. »

Quelques jours plus tard, Taylor a reconsidéré sa décision et a déclaré à la société qu’elle animerait « NBA Countdown » pendant les séries éliminatoires à une condition : elle ne voulait pas que Nichols apparaisse dans l’émission.

Selon Taylor, selon six personnes qui lui ont parlé, les dirigeants d’ESPN ont accepté la stipulation mais l’ont violée presque immédiatement en autorisant Nichols à faire de courtes apparitions sans interagir avec Taylor. ESPN a refusé de commenter l’arrangement.

Un employé impliqué dans N.B.A. la couverture a déclaré que la décision d’ESPN de ne pas punir Nichols était toujours une « source active de douleur » et de discussion entre collègues.

Il a également potentiellement affecté la couverture et les affectations. Pour le N.B.A. 2020-21 saison, en plus de son rôle d’hôte de « The Jump », Nichols a été nommée journaliste de touche pour le plus important N.B.A. d’ESPN. Jeux.

Taylor, quant à elle, est devenue de plus en plus à l’aise pour exprimer ses opinions au sein de l’entreprise. Au printemps, elle a réprimandé les dirigeants pour avoir nommé une équipe de couverture des matchs pour la N.C.A.A. Final Four féminin qui n’incluait aucune femme noire et a fait pression sur l’entreprise pour qu’elle ajoute LaChina Robinson en tant qu’analyste, ce qu’elles ont fait.

Taylor a également confié à Malika Andrews, qui est noire, un rôle plus important dans « NBA Countdown », ce qui a directement conduit au dernier bras de fer interne.

Pour éviter que Taylor et Nichols n’interagissent, toutes les apparitions de Nichols dans « NBA Countdown » cette saison ont été préenregistrées, mais souvent de manière à faire apparaître les segments comme s’ils étaient diffusés en direct. Les apparitions d’autres journalistes de touche étaient un mélange de direct et de pré-enregistrement.

Peu de temps avant les séries éliminatoires, cependant, les dirigeants d’ESPN ont déclaré que si Taylor continuait à refuser d’interagir avec Nichols à l’antenne, aucun journaliste ne serait autorisé à participer à l’émission en direct. « NBA Countdown » repoussé en vain.

« L’idée derrière cela était de traiter chaque journaliste de manière égale et inclusive en fournissant un forum et une plate-forme similaires », a déclaré Krulewitz. Nichols a déclaré qu’elle préférait « la cohérence dans la façon dont l’émission utilisait les journalistes », et a ajouté qu’elle a déclaré aux décideurs d’ESPN qu’elle ne voulait pas priver les autres d’opportunités.

Mais le 22 mai, le premier jour de la N.B.A. playoffs, les tensions ont explosé entre ceux qui travaillaient sur l’émission et les cadres d’ESPN en charge du basket.

Lors de l’appel d’avant-émission impliquant les stars de l’émission et le personnel de production à Los Angeles et à New York, Taylor a insisté auprès d’un cadre pour qu’elle puisse mener des interviews en direct avec des journalistes de côté. Elle a également évoqué la conversation téléphonique enregistrée. Wojnarowski est intervenu et a qualifié Nichols de mauvais coéquipier. Rose a déclaré qu’ESPN avait beaucoup demandé aux employés noirs au cours de la dernière année, mais que lui et d’autres employés noirs n’étendraient plus leur crédibilité à l’entreprise.

Taylor, à qui les dirigeants avaient demandé à plusieurs reprises de modifier ses interactions avec Nichols, a déclaré que les seules personnes punies par les actions d’ESPN étaient des femmes de couleur: Johnson, elle-même et les trois journalistes de côté – Lisa Salters, Cassidy Hubbarth et Andrews – qui ont reçu des missions moins importantes. afin que Nichols puisse avoir le rôle de journaliste principal et qu’il ne soit plus autorisé à apparaître dans l’émission en direct.

Pitaro s’est entretenu avec Taylor et Wojnarowski, et Wojnarowski seul, lorsque Pitaro a demandé à Wojnarowski si le retour au statu quo et le fait d’autoriser les journalistes secondaires à apparaître dans l’émission en direct résoudraient le problème, selon trois personnes familières avec la conversation.

Krulewitz a refusé de commenter l’argument, en plus de dire que «la décision concernant les journalistes de ces émissions a été prise uniquement par la N.B.A. gestion de la production », et non Pitaro.

La diffusion de l’enregistrement à travers ESPN s’est produite moins d’une semaine après que Pitaro se soit engagé à « responsabiliser » et à améliorer la culture du lieu de travail d’ESPN.

« Nous allons parler à travers nos actions ici, et nous allons nous améliorer », a alors déclaré Pitaro dans une interview. « Si nous ne le faisons pas, c’est sur moi, j’ai échoué, car tout commence avec moi. »

Pourtant, personne n’a été extérieurement puni à part Johnson, le producteur qui a récemment quitté ESPN. Elle est partie avec une poignée d’employés noirs qui avaient pressé Pitaro de changer.

Krulewitz a déclaré qu’ESPN mettait l’accent sur la diversité, l’inclusion et l’équité, et que la société « a sans doute la gamme la plus diversifiée de professionnels talentueux dans le secteur des médias sportifs, y compris ceux dans les coulisses ».

Le contrat de Taylor avec ESPN expire dans moins de trois semaines, et il semble de plus en plus probable que ce soient ses dernières semaines sur le réseau.

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