World news – Comment Mars est devenu le prix d’une nouvelle course spatiale – et pourquoi la Chine souhaite la gagner

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Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Le message a contribué à l’article sur 45seconds.com Voices of Experts: Op-Ed & Insights.

Compte tenu de son succès au cours de la dernière décennie, personne ne doute que la Chine remportera la nouvelle course spatiale. Non seulement ce fut la seule terre à atterrir sur la lune depuis environ 40 ans et la première terre à atterrir en douceur de l’autre côté. Il a également planté un drapeau sur le sol lunaire et ramené des échantillons sur Terre.

Cependant, la course entre plusieurs nations et entreprises privées est loin d’être terminée. La Chine s’approche maintenant de Mars avec sa mission Tianwen-1, arrivée le 10 février. Une mission en orbite réussie – le rover n’atterrira qu’en mai – marque une autre étape importante pour plus d’une raison.

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Mars est peut-être proche de la Terre, mais c’est une cible difficile. Rien ne le montre mieux que les chiffres. De 49 missions à décembre 2020, seules 20 ont réussi. Toutes ces erreurs n’étaient pas des tentatives novices ou pour la première fois. En 2016, le découvreur de l’Agence spatiale européenne, Schiaparelli Mars, est tombé à la surface. En outre, des problèmes techniques persistants ont contraint l’ESA et son partenaire russe Roscosmos à reporter leur prochaine mission, ExoMars, à 2022.

La Chine n’est pas le seul pays sur Mars. Le 9 février, une sonde émiratie, Hope, a effectué la même manœuvre de déploiement. Ce n’est pas un concurrent direct de la mission chinoise (la sonde ne fera qu’orbiter la planète pour étudier le temps martien), mais (le Perseverance Rover de la NASA), qui doit arriver le 18 février, c’est certainement le cas.

La Chine, parmi les rares pays qui ont réussi à augmenter encore la manœuvre d’insertion en orbite notoirement délicate, il existe déjà un pays asiatique: l’Inde, concurrent direct de la Chine dans l’espace, mais aussi sur terre.

Mission de l’Inde sur Mars Orbiter (MOM), également connu sous le nom de Mangalyaan, a atteint Mars en 2014 – le premier à atteindre sa mission inaugurale. C’est l’une des raisons pour lesquelles le succès de Tianwen-1 est si important pour le statut de la Chine en tant que nouvelle puissance spatiale: c’est un moyen de réaffirmer sa domination spatiale sur son voisin. Contrairement à l’Inde, ce n’est pas la première fois que la Chine tente une mission sur Mars (la mission précédente, Yinghuo-1, a échoué lors du lancement en 2011). A cette occasion, cependant, les chances de succès semblent bien meilleures.

Différents pays ont différents modèles de développement spatial, donc la nouvelle course spatiale est en partie une compétition pour la meilleure approche. Cela reflète le caractère spécifique du soi-disant Space Age 2.0, qui apparaît plus diversifié par rapport au premier et dans lequel les acteurs publics et privés non américains prennent une place importante, en particulier les acteurs asiatiques. Si la Chine mène le peloton, sa vision l’est aussi.

Il y a cependant de plus gros problèmes. Les efforts de développement de l’industrie spatiale chinoise sont encore largement financés par le gouvernement et guidés par l’armée. Selon la Commission d’examen économique et de sécurité américano-chinoise, une commission du Congrès du gouvernement américain, la Chine considère l’espace comme un « instrument de concurrence géopolitique et diplomatique ». Il est clair que le cosmos est devenu un nouveau domaine de guerre fondamental aux côtés du cyberespace, dans lequel les États-Unis sont le principal adversaire – mais pas le seul. Cela signifie que les considérations commerciales viennent en second lieu pour de nombreux pays, même si elles sont devenues de plus en plus importantes dans l’ordre général des choses.

La Chine a déjà adopté des plans quinquennaux pour ses activités spatiales, dont le dernier s’est terminé en 2020 avec plus plus de 140 lancements. D’autres missions sont prévues: une nouvelle station spatiale orbitale, l’extraction d’échantillons de Mars et une mission d’exploration de Jupiter.

Alors que les ressources fournies par la terre sont largement inconnues (nous ne savons que ce qui est inclus dans les plans quinquennaux ), les États-Unis prévoient pour 2017 ce chiffre à 11 milliards de dollars (8 milliards de livres sterling), juste derrière les États-Unis eux-mêmes – la NASA. Le budget pour la même année était d’environ 20 milliards de dollars (15 milliards de livres sterling).

L’Inde a adopté une approche complètement différente où les intérêts civils et commerciaux ont longtemps prévalu. Selon le modèle de transparence de la NASA, le pays publie des rapports sur ses activités et ses dépenses annuelles (environ 1 milliard de dollars américains par an (740 000 euros) de son agence spatiale, l’Organisation indienne de recherche spatiale (ISRO)).

Le programme spatial diffère dans ses ambitions, son ampleur et ses investissements, et a réalisé des réalisations notables telles que la fourniture de services de lancement abordables aux pays prêts à lancer leurs propres satellites en orbite. En 2017, l’Inde est entrée dans l’histoire avec le plus grand nombre de satellites – 104 – jamais lancés par une fusée lors d’une seule mission. Tous sauf trois appartenaient et ont été construits par des étrangers (ce record a été battu il y a quelques jours par SpaceX avec 143 satellites). Le coût comparativement bas de la mission indienne sur Mars est encore plus impressionnant, 74 millions de dollars (55 millions de livres sterling) – environ dix fois moins cher que la mission Maven de la Nasa. Le Premier ministre indien Narendra Modi a plaisanté en disant que toute la mission coûtait moins cher que le film hollywoodien Gravity.

En raison de préoccupations géopolitiques et de rivalités, cela pourrait bientôt changer. Le gouvernement indien a publié son rapport annuel 2019-2020, qui montre un engagement militaire croissant dans le secteur spatial. Et une autre mission de Moon and Venus s’inscrit bien dans les plans de l’ISRO indien au cas où les Chinois ne seraient pas assez motivés pour faire de Tianwen-1 un succès. Space Race 2.0 est définitivement en train de s’échauffer.

Cet article est republié par The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l’article original.

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