Cameroun : Le Masque Babungo ou l’Histoire des Rois Artisans

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Deux masques d’inauguration et un siège royal de ce chef de la commune de Babessi dans le nord-ouest ont été exposés à Ifc-Yaoundé et invitent les visiteurs à découvrir ce royaume.

Mainata Bouh-Mana semble hypnotisée par ce qui se passe sous ses yeux. Son regard curieux d’amatrice d’art s’arrête avec intérêt sur chaque objet présenté. L’exposition : « En route vers le musée du quai Branly : du visible à l’invisible », bat son plein depuis le 10 janvier. Il est organisé par le programme Route des Chefferies en collaboration avec l’Institut français du Cameroun. Les visiteurs vont et viennent dans le hall de l’Institut, pour découvrir une partie du patrimoine des 4 aires culturelles du Cameroun. L’intérêt de la belle métisse se porte principalement sur les objets rituels. On peut en voir plusieurs comme le masque royal Tukah, objet emblématique de la capitale Bamendou, le masque trône Babungo, et bien d’autres. ‘Babungo, où est-ce ? demande un jeune homme qui, sans doute satisfait de la qualité des selfies pris pour l’exposition, décide d’y jeter un coup d’œil.

société secrète

Le regard de l’étudiant s’attarda devant un masque en bois noir. C’est celui de la société secrète Tsifon de la capitale Babungo dans le département de Ngo-Ketunjia, dans la région du nord-ouest. Il est présenté par les experts de la conservation comme un masque anthropomorphe. Le bas de l’image représente un visage d’homme aux yeux pénétrants et au nez proéminent. Le sommet forme une sorte de tour constituée d’une douzaine de petites sculptures d’hommes se tenant par la main. « On dirait qu’ils squattent », note notre interlocuteur, « c’est exactement ça », assure la princesse Botinyui, que l’on retrouve quelques heures plus tard dans sa galerie d’art de Bastos face à l’église orthodoxe. La princesse Botinyui est la sœur, « même père, même mère », souligne-t-elle, de l’actuel Fon de Babungo, Sa Majesté Ndofoa Nzofoa lll. Certains des masques exposés par la Route des Chefferies ont été prêtés par elle.

« Le masque de la société secrète Tsifon est au cœur des décisions prises au sein du royaume », explique Stephanie Dongmo, directrice des opérations du programme Chiefdom Route. La princesse Botinyui souligne la symbolique de ce masque. « Les sociétés secrètes jouent un rôle important dans la capitale Babungo. La société secrète Tsifon se réunit une fois par semaine autour de ce masque pour parler des affaires du village, celles du roi. Les membres font des propositions au roi et sont généralement chargés de promulguer les propositions que ce dernier a adoptées auprès de la population », explique l’antiquaire, montrant au journaliste une image en noir et blanc du début du XXe siècle, où l’on étaient des hommes chauves, le torse, la jupe autour des reins, accroupis en cercle, la tête légèrement inclinée comme pour éviter que leurs paroles ne soient attendues par les non-initiés.

« Les membres des Tsifon se réunissent loin du village. Et pour le moment la population reste silencieuse dans le village », ajoute la princesse Botinyui, pointant nonchalamment l’organisation hiérarchique du royaume Babungo, où le secret est une arme, et aussi pour celui qui le détient, l’expression de son pouvoir. , de sa haute place dans le chef. « Les sociétés secrètes sont l’expression de la force des initiés qui protègent Babungo », confirme Fabiola Écot Ayissi, directrice du Centre international du patrimoine culturel et artistique (Cipca), connaît l’histoire culturelle de Babungo bien car en 2019 il a organisé une exposition sur l’art de ce royaume à Yaoundé.

A Babungo, les sociétés secrètes renforcent le pouvoir du roi. On comprend donc pourquoi un masque ne pouvait être présenté à l’Ifc sans l’autre : celui de l’accession du roi au trône. C’est aussi un masque en bois sculpté dans un style expressionniste, avec une coiffe ajourée. Cette coiffure est pleine de symboles puisqu’elle reproduit l’un des totems de la capitale Babungo (le lézard) et les protecteurs du roi (les initiés). Quand le masque de la société secrète Tsifon présente un homme au regard interrogateur, l’expression du masque d’investiture du roi Babungo est plutôt sévère. « Effrayant », pense plutôt notre visiteur. Avec ses yeux effilés, ses joues bouffies, son long nez et ses narines gonflées, on pourrait croire que ce masque a été coupé lors d’un moment de colère du roi. « Le masque exprime simplement la toute-puissance du roi. Mon père, le chef Zofoa II avait 107 femmes qui lui ont donné 512 enfants, dont il a choisi son héritier. Alors tu comprends qu’il ne suffit pas d’être le fils du Fon pour être roi. Avant d’être préparé pour le poste, il faut y être préparé. Cette fonction a également une dimension spirituelle », a déclaré la princesse Babungo.

Le bois sacré

Dans les Grassfields, le chef est presque vénéré. La société est hiérarchisée et chaque individu occupe une place spécifique. Le chef est garant de la cohésion sociale. La vie du village ou de la commune est organisée à partir de la chefferie. La toute-puissance du chef donne aussi à la femme qui l’a mis au monde une place particulière dans ce chef.
Le tabouret d’une reine mère Babungo est visible à l’Ifc de Yaoundé. C’est le seul objet qui évoque la place des femmes dans les chefferies des Grassfields dans le cadre de cette exposition. Peut-être le siège royal de la reine Afiqué, dernière épouse du roi Saké II, père du roi Zofoa II et grand-père de l’actuel Fon Ndofoa Zofoa III, qui a vécu dans la première moitié du XXe siècle. La confirmation ne nous a pas été donnée.

« Ce trône a un repose-pieds. La reine mère siège seule lors des grandes cérémonies. Ce n’est pas tous les jours qu’on en sort », explique Stéphanie Dongmo. Le siège royal est décoré de divers objets tels que le gong, un instrument de musique couramment utilisé dans les Grassfields. D’autres éléments assez difficiles à identifier rappellent des étoiles comme le soleil. La Reine Mère est celle qui apporte la joie (gong), celle qui éclaire et conseille le roi, son fils et les autres femmes du royaume (soleil).

«Le siège royal et le repose-pieds de la reine mère sont également en bois. Pas n’importe quel bois a été utilisé pour sculpter ces masques et sièges royaux. Nous avons utilisé un bois sacré comme l’iroko », révèle la princesse Botinyui. La sculpture sur bois a clairement pris une place importante et occupe toujours une place importante à Babungo, qui était pourtant autrefois le principal centre de production de fer au Cameroun. « A Babungo, les rois sont artisans de père en fils. La production artistique est très riche et il y a une vraie démarche pour valoriser ce patrimoine », a déclaré Fabiola Écot Ayissi, directrice du Cipca.

Alors qu’elle regarde une photographie en noir et blanc de son père, la princesse Botinyui déclare : « Mon père était sculpteur, tout comme d’autres rois avant lui. Chaque fon a introduit ou encouragé le travail d’un matériau spécifique », explique la princesse, également artiste. « Je suis peintre. Le roi Zofoal, qui a régné pendant 102 ans, était un maître du fer. Le Fon Nyichikau qui lui a succédé était un guérisseur traditionnel et un sculpteur. Aujourd’hui, dans notre musée Babungo, nous avons près de 3000 objets du quotidien et des moments la vie du chef », dit-elle fièrement. Voilà donc, derrière le sourire du masque (le visible), l’histoire de Babungo, ses rois sculpteurs et ses talentueux artisans (l’invisible) qui ont trouvé dans la création artistique la voie pour exprimer leur force physique à consolider, surnaturelle et se rapporter au monde.

Elsa Kane / 237online.com

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Ref. : 237online.com

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