Nous sommes incapables d’empêcher un astéroïde de percuter la Terre, selon une simulation de la NASA

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Modélisation d’un astéroïde sur notre planète. © Peter Carril / ESA
Des scientifiques du monde entier ont été trompés cette semaine par un astéroïde fictif se dirigeant vers la Terre. Un groupe d’experts des agences spatiales américaines et européennes a participé à un exercice d’une semaine, dirigé par la NASA, dans lequel ils ont été confrontés à un scénario hypothétique. Un astéroïde à 35 millions de kilomètres s’approche de la Terre et peut l’atteindre dans les six mois.

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Au fil des jours, les participants à l’exercice en ont appris davantage sur la taille, la trajectoire et la probabilité d’impact de l’astéroïde. Ils ont ensuite dû travailler ensemble et utiliser leurs connaissances technologiques pour voir si quelque chose pouvait être fait pour arrêter la roche spatiale. Vous ne l’avez pas fait. Le groupe a découvert qu’aucune des technologies existantes sur Terre ne pouvait empêcher l’astéroïde hypothétique de frapper dans le délai de six mois prévu par la simulation. Dans cette réalité alternative, l’astéroïde s’est écrasé en Europe de l’Est.

À notre connaissance, il n’y a actuellement aucun astéroïde qui constitue une menace pour la Terre. Cependant, on estime que les deux tiers des astéroïdes de 140 mètres ou plus assez grands pour causer des dégâts massifs doivent encore être découverts. Pour cette raison, la NASA et d’autres agences tentent de se préparer à une telle situation.

« Ces exercices aident la communauté de la défense planétaire à communiquer avec nos gouvernements et à garantir que nous sommes tous coordonnés si une menace est détectée à l’avenir », a déclaré Lindley Johnson, responsable de la défense planétaire à la NASA, dans un communiqué de presse.

6 mois, trop court pour se préparer à un impact d’astéroïde
L’astéroïde fictif de la simulation a été nommé 2021PDC. Dans le scénario de la NASA, il a été «découvert» pour la première fois le 19 avril, et après une semaine, les scientifiques ont pu calculer qu’il avait 5% de chances de toucher notre planète le 20 octobre, soit six mois après sa date de découverte.

Le deuxième jour de l’exercice, cependant, s’est déroulé sur une voie rapide jusqu’au 2 mai, lorsque de nouveaux calculs de la trajectoire d’impact ont montré que 2021PDC toucherait presque certainement l’Europe ou l’Afrique du Nord. Les participants à la simulation ont envisagé diverses missions dans lesquelles des engins spatiaux pourraient tenter de détruire l’astéroïde ou de le détourner de sa trajectoire.

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La zone d’impact géographique de l’astéroïde 2021PDC selon une simulation de la NASA. NASA / JPL
Cependant, ils sont arrivés à la conclusion que de telles missions ne pouvaient pas commencer peu de temps avant l’impact de l’astéroïde. « Si nous étions confrontés au scénario hypothétique 2021PDC dans la vie réelle, nous ne pourrions pas lancer un vaisseau spatial avec les capacités actuelles en si peu de temps », ont déclaré les participants.

Ils ont également envisagé de faire exploser ou de détruire l’astéroïde avec un engin explosif nucléaire. «L’utilisation d’une mission de perturbation nucléaire pourrait réduire considérablement le risque de dommages par impact», ont-ils noté. Cependant, la simulation a révélé que 2021PDC pouvait se situer entre 60 cm et 8 m, de sorte que la probabilité qu’une bombe atomique se brise était incertaine.

Le troisième jour de l’exercice a eu lieu le 30 juin, et l’avenir de la Terre semblait sombre: la trajectoire d’impact 2021PDC indiquait qu’elle se dirigeait vers l’Europe de l’Est. Le quatrième jour, une semaine avant l’impact de l’astéroïde, il y avait 99% de chances que l’astéroïde frappe près de la frontière entre l’Allemagne, la République tchèque et l’Autriche. L’explosion apporterait autant d’énergie qu’une grosse bombe atomique. Tout ce qui pouvait être fait était d’évacuer à l’avance les zones touchées.

La plupart des astéroïdes passent le radar et beaucoup sont découverts trop tard

La toile de cet artiste montre l’astéroïde Chicxulub, qui s’est écrasé il y a 66 millions d’années au Mexique. Pierre de persécution
Il est tentant de croire que dans le monde réel, les astronomes découvriraient un astéroïde de type 2021PDC bien plus longtemps que six mois à l’avance. Cependant, la capacité du monde à surveiller les objets géocroiseurs (NEO) est absolument imparfaite.

La Nasa va percuter un astéroïde pour s'entraîner à défendre la Terre en  2022

Tout rocher dans l’espace qui a une orbite à moins de 201 millions de kilomètres du Soleil est considéré comme un objet géocroiseur. Mais la NASA a déclaré en juillet:

« Ils n’ont trouvé qu’environ un tiers de la population d’astéroïdes qui pourrait être à risque d’impact sur Terre. »

Bien sûr, l’humanité espère éviter une surprise comme celle que les dinosaures avaient eu il y a 65 millions d’années lorsqu’un astéroïde de 9 kilomètres de large s’est écrasé sur Terre. Ces dernières années, cependant, les scientifiques n’ont pas réussi à détecter de nombreux grands objets dangereux qui se sont approchés de notre planète.

Pour exploiter leurs ressources, il veut placer des astéroïdes en orbite  terrestre | LCI

La comète Neowise apparaît dans le ciel au-dessus de Nayoro, Hokkaido, Japon le 11 juillet 2020. Observatoire Nayoro via Reuters
La comète Neowise, un morceau de glace spatiale de 4,8 km de large, a traversé environ 103 millions de km de la terre en juillet. Personne n’était au courant de l’existence de cette comète jusqu’à ce qu’un télescope spatial de la NASA l’ait repérée à son approche il y a quatre mois.

En 2013, un météore de 19,8 m de diamètre est entré dans l’atmosphère à une vitesse de 64 000 km / h. Il a explosé sans avertissement au-dessus de Tcheliabinsk, en Russie, envoyant une onde de choc qui a brisé des fenêtres et endommagé des bâtiments dans toute la région. Plus de 1 400 personnes ont été blessées.

Si un astéroïde fonçait sur la Terre, il ne servirait à rien d'essayer de  le détruire

La météorite de Tcheliabinsk traverse le ciel russe. AP
En 2019, un astéroïde de 130 mètres de large, « Stadtkiller », a volé à moins de 72 000 km de la Terre. La NASA a été à peine notifiée. Actuellement, les scientifiques ne peuvent suivre un objet géocroiseur qu’en pointant l’un des télescopes les plus puissants du monde, dont il y en a peu, dans la bonne direction et au bon moment.

Pour résoudre ce problème, la NASA a annoncé il y a deux ans qu’elle lancerait un nouveau télescope spatial pour surveiller les astéroïdes dangereux. Ce télescope, connu sous le nom de mission de surveillance d’objets géocroiseurs, ainsi que le télescope de banc d’essai récemment lancé par l’Agence spatiale européenne et le télescope Flyeye en construction en Italie, devraient à terme augmenter le nombre de géocroiseurs que nous pouvons suivre.

La NASA teste des moyens d’immobiliser un astéroïde

Nous sommes incapables d'empêcher un astéroïde de percuter la Terre, selon  une simulation de la NASA

Une illustration de l’appareil « DART » de la NASA près d’un astéroïde. NASA / Johns Hopkins APL
La NASA étudiait les options qu’auraient les scientifiques s’ils découvraient un astéroïde dangereux lors d’une collision avec la Terre. Il peut s’agir de faire exploser un engin explosif près d’une roche spatiale, comme suggéré par les participants à l’exercice, ou de tirer des lasers qui pourraient chauffer et vaporiser suffisamment l’astéroïde pour changer sa trajectoire.

Quel plan de survie pour l'humanité si un astéroïde fonçait sur la Terre? |  Slate.fr

Une autre option consiste à envoyer un vaisseau spatial pour frapper un astéroïde qui approche et le faire dévier de sa trajectoire. C’est la stratégie que la NASA envisage le plus sérieusement. L’agence devrait commencer à tester cette technologie plus tard cette année. Le Double Asteroid Redirection Test (DART) enverra un vaisseau spatial à l’astéroïde Dimorphos et le frappera délibérément à l’automne 2022. La NASA espère que cette collision changera l’orbite de Dimorphos. Bien que cet astéroïde ne représente aucune menace pour la Terre, la mission pourrait prouver qu’un astéroïde peut être réorienté avec un délai suffisant.

RF:businessinsider.

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